Na de beurzen en de banken schieten nu ook de verzekeraars wakker. Britse en Amerikaanse groepen leiden de paringsdans.

B IG is beautiful , het bekende gezegde, maakt nu ook furore in de verzekeringssector. Het Britse Aviva wil dankzij de overname van zijn landgenoot Prudential uitgroeien tot de derde verzekeringsgroep van Europa, na het Duitse Allianz en het Franse Axa. En volgens de Wall Street Journal heeft de Amerikaanse verzekeraar St. Paul Travelers zijn zinnen gezet op de Zurich Financial, de grootste Zwitserse verzekeraar.

Van een echte fusie is nog geen sprake. De interesse van de Amerikanen in Zurich Financial is voorlopig niet meer dan een overnamegerucht en Prudential verwierp het overnamebod Aviva, wat de koers maandag tot 12 procent hoger deed schieten. Meteen was voor iedereen duidelijk dat de wereldwijde fusie- en overnamekoorts nu ook is overgeslagen naar de verzekeraars.

Analisten verwachten niet dat Aviva snel zal opgeven. Zelfs al verklaarde topman Richard Harvey gisteren dat de Britse verzekeraar niet van plan is om zijn bod in aandelen ter waarde van 16,7 miljard pond (24,7 miljard euro) op Prudential te verhogen. Maar heeft Aviva wel veel keuze? De kans is nu groot dat wereldspelers zoals Axa, Allianz of het Amerikaanse AIG in de dans springen.

En ook elders zijn dominostenen aan het wankelen. Zo steeg het Nederlandse aandeel Aegon gisteren 4 procent tot 15,5 euro. Volgens geruchten zouden Britse en Amerikaanse levensverzekeraars interesse hebben in een overname van Aegon, dat in beide landen een belangrijk marktaandeel heeft.

Namen van Belgische groepen circuleren voorlopig niet. ,,Het is voorlopig hoofdzakelijk een Angelsaksisch verhaal", merkt de analist Tom Gietman van Petercam op. ,,Bovendien zijn groepen als Fortis en KBC meer bank dan verzekeraar. Voor pure verzekeringsgroepen lijken zij geen aantrekkelijk overnamedoelwit."

Hij onderstreept dat de oplevende fusiekoorts in de financiële sector geen toeval is. Technisch staan de sterren erg gunstig. De stabiele beurzen scheppen kansen voor een fusie of overname via aandelenruil. En de rente staat historisch laag, wat het aantrekkelijk maakt om een deel van de transactie cash te financieren.

Ook de economische omstandigheden zijn ideaal. Mede door het beursherstel zwemmen de meeste bedrijven in cash, al is het maar omdat de magere beursjaren werden gebruikt om kosten te besparen en de balans op te smukken. ,,Voor banken geldt dat nog meer dan voor verzekeraars", aldus Gietman.

Voor verzekeraars is dat vooral een kans om hun risico's beter te spreiden. Geografische diversificatie is voor een verzekeringsgroep erg belangrijk, want naargelang van de regio beweegt de markt zich in verschillende cycli. In dat opzicht heeft een transatlantische fusie een duidelijke logica. Met inkomsten uit beide continenten kunnen financiële schokken beter worden opgevangen.