,,Hij heeft er een handje van weg om zich in de mooiste industriële Franse groepen in te kopen'', schrijft een Franse beurskrant over de intrede van Albert Frères NPM in de Franse bouwgroep Eiffage.

Bij Eiffage voert Frère zijn geliefkoosde tactiek door: een significant aandelenpakket kopen in een intrinsiek goed bedrijf, met als doel naderhand door te verkopen aan de meest biedende. Op die manier heeft Frère bedrijven als Petrofina, Wagons-Lits en BBL verkocht, vaak tot groot genoegen van Franse groepen.

NPM heeft een belang van 6,1% genomen in Eiffage en daarvoor 307 miljoen euro neergeteld. Dat komt omgerekend neer op zo'n 112,3 euro per aandeel. Frère heeft de aandelen gekocht nadat begin maart een Spaanse bouwgroep, Sacyr Vallehermoso, onverwacht een belang kocht in de specialist van civiele bouw.

Sacyr Vallehermoso kwam begin deze maand boven water met een belang van 5% en verzekerde dat het niet de intentie had een overnamebod te lanceren op Eiffage, de derde grootste Franse bouwgroep na Vinci en Bouyges.

Op 9 maart maakten de Spanjaarden bekend dat ze al opgerukt waren tot 10,01% en dat dit 426,64 miljoen euro had gekost, zo'n 94 euro per aandeel. Eiffage, de uitbater van de grootste Franse brug, het viaduct van Millau, voelde zich belaagd. Er gingen stemmen op dat de Franse investeringsarm, de Caisse des Dépôts et Consignations, zou moeten tussenkomen.

Of de CDC daadwerkelijk aandelen heeft gekocht, is onduidelijk. Enkel Frère overschreed een meldingsdrempel. Terzelfder tijd maakte het personeel bekend dat het onder de drempel van 20% gezakt was door de verkoop van een pakket van 2,7%.

Eiffage, het vroegere Fougerolle, kwam in 1989 terecht in handen van het personeel en zijn directeur Jean-François Roverato. 25.000 personeelsleden kochten zich toen in. 90% van de 48.000 personeelsleden zou op dit moment aandelen hebben.

Eiffage is specialist in civiele bouw, maar diversifieerde zijn activiteiten onder meer met beheer van parkings vastgoed, elektrisch materieel en eind vorig jaar de aankoop van de Autoroutes Paris-Rhin-Rhône (APRR). Dat laatste gebeurde in een consortium met de Australische zakenbank Macquarie.

Eén van de partijen die APRR toen aan zijn neus zag voorbijgaan, is Sacyr. Sommigen zien de onverwachte intrede van de Spaanse groep in Eiffage als een uitloper van de affaire. Eiffage is geen klein bier. De groep heeft een beurskapitalisatie van 6 miljard euro, staat voor een omzet van 8,43 miljard en een nettowinst van 302 miljoen.

Sacyr Vallehermoso heeft een aandelenwaarde van 7,7 miljard euro maar kampt met een erg hoge schuldgraad: 4,7 keer het eigen vermogen. Roveratoa (Eiffage) heeft dan ook al gezegd een bod van minder dan 150 euro in contanten per aandeel niet te willen bekijken.