Van ,,niet te koop'' tot mogelijk vier biedingen. Flanders Expo blijkt een gewilde prooi.

Twee jaar al probeert Eric Everard, de sterke man achter de beursorganisatie Artexis die onder meer al Antwerp Expo en Namur Expo omvat, Flanders Expo over te nemen. Enkele weken geleden stond hij dichter dan ooit bij zijn doel, maar in de laatste rechte lijn zijn onverwachte hindernissen opgedoken.

Sinds begin deze week is er een concurrerend bod op Flanders Expo en in Gent wordt ondertussen rekening gehouden met nog eens twee andere biedingen, wat het totaal dus op vier zou brengen. Flanders Expo heeft een twintigtal aandeelhouders waarvan Dexia met een pakket van 26,32% individueel de grootste is. De overheden hebben 33,7%, waarvan 15,8% bij de stad Gent zit (de stad laat dat pakket door Dexia beheren) en 10,53% bij de provincie Oost-Vlaanderen.

Officieel stond Flanders Expo niet te koop, maar het is Dexia dat de verkoopdynamiek op gang getrokken heeft. Het vroeg Everard (Artexis) op Flanders Expo te bieden en is ook de partij die achter de schermen het verkoopproces aanmoedigt.

Een van de factoren daarbij was het etaleren van het tegenbod van de Franse groep GL Events. Die Franse beursspecialist wil net zoals Artexis een meerderheidsbelang, maar heeft zich omringd met enkele lokale Vlaamse partijen zoals investeringsmanager Stefan Yee, Van Rompuy en Think Media.

Ondertussen heeft ook Kortrijk Expo al contact gezocht met Flanders Expo. Bij Kortrijk Expo houdt men het er op dat het in deze fase enkel poolshoogte kwam nemen. Kortrijk Expo is de tweede grootste beursorganisator na Gent Expo en is in handen van een coöperatieve (cvba) die zo'n 200 aandeelhouders telt. De top van Kortrijk Expo komt volgende week samen.

Kortrijk Expo lijkt in elk geval verwachting gecreëerd te hebben achter de schermen. Dat is ook het geval voor een vierde Belgische partij, die contact heeft gezocht met partijen in en rond het Oost-Vlaamse beurscomplex. De vraag is hoe Flanders Expo met die biedingen zal omgaan. Sommigen vermoeden dat Dexia zin heeft om er een veiling van te maken, maar dat geloven leeft niet echt bij Flanders Expo zelf. ,,We zoeken zelf niemand'', zegt de Gentse SP.A-kopman Daniël Termont.

Voor de stad Gent is het niet zozeer zaak om het actief van Flanders Expo tegen de hoogst mogelijke prijs te veilen, maar om het project te kiezen dat de beste garanties biedt voor de toekomst van de Oost-Vlaamse beurshal én perspectieven biedt voor verdere groei. Gent gaf al aan dat het bereid is de verkoopopbrengst te herinvesteren in de verankering van Flanders Expo.

Guido De Wilde, de voorzitter van Flanders Expo, wijst ook op het belang van financiële draagkracht van de bieder. Geert Versnick, Gents VLD-schepen, ontkent berichten dat er deze week al stelling zou worden ingenomen. Flanders Expo heeft volgende week een raad van bestuur, maar uiteindelijk zijn het de aandeelhouders die beslissen.

Artexis biedt 15 miljoen euro voor Flanders Expo en wordt financieel gesteund door de Brusselse investeringsmaatschappij Gimb. Het consortium aangevoerd door GL Events biedt meer en zou alle garanties die Flanders Expo vraagt, kunnen bieden. Dat betekent dat Artexis een tandje zal moeten bijsteken. De Wilde: ,,Wie nog wil bieden is welkom, maar we kunnen ook niet blijven wachten.'' Termont zegt dan weer niet overhaast te werk te willen gaan.