Unilin verkocht voor 2,2 miljard
Frans De Cock wordt de nieuwe CEO van Unilin. Foto: © Photo News
BRUSSEL - De grootste vloerbedekkingsspecialist ter wereld, het Amerikaanse Mohawk Industries, wordt de nieuwe eigenaar van de West-Vlaamse houtgroep Unilin, vooral bekend van zijn laminaatmerk Quick-Step. De transactie werd zaterdagnacht om iets voor vier uur bezegeld. Mohawk haalde het van drie financiële groepen.

IN een weekend waar tot de finish werd onderhandeld, reed de industriële groep Mohawk de drie resterende fondsen - het Duitse Allianz Capital, het Amerikaanse Carlyle en het Britse BC Partners - uit de wielen, zeggen goedgeplaatste bronnen.

Mohawk scoorde op twee fronten beter: de prijs en het industrieel karakter van zijn bod. Ook Carlyle, maar vooral Allianz Capital bleven tot bijna aan de meet grote kanshebbers. Allianz Capital finishte als tweede, nadat het een voor het management aantrekkelijk voorstel had geformuleerd en een businessplan had voorgesteld dat het midden hield tussen een financieel en industrieel project.

Met een prijskaartje (ondernemingswaarde) van 2,2 miljard euro biedt Mohawk meer dan acht keer Unilins operationele cashflow van afgelopen jaar (250 miljoen euro). Dat maakt van de overname een van de duurste ooit. Unilin staat voor een omzet van 867 miljoen euro en telt 2.300 medewerkers. De overnameprijs kan nog oplopen in functie van de liquiditeitspositie van de West-Vlaamse groep. De verkoop werd begeleid door de zakenbank Goldman Sachs en het advocatenkantoor Linklaters De Bandt.

Unilin is voor Mohawk Industries de eerste overname in Europa. De groep werd de afgelopen jaren de grootste vloerbedekkingspecialist ter wereld door een combinatie van interne groei en overnames. Laminaat was tot nu toe de kleinste afdeling van de Amerikaanse groep, die zowel keramische tegels omvat, kamerbreed tapijt, afgepast tapijt en andere vloerbedekkingsproducten.

De overname gebeurt onder strikte voorwaarden voor het management van Unilin, maar biedt de honderden familiale aandeelhouders van Unilin onmiddellijk cash. Sommigen onder hen, die tot nu toe een doorsnee inkomen hadden, krijgen nu sommen op hun bankrekening die kunnen oplopen tot tientallen miljoenen euro. Unilin telt naar schatting zo'n 200 familiale aandeelhouders die meestal nazaten zijn van de vlasboeren die de groep begin de jaren zestig in volle vlascrisis oprichtten.

Het management van Unilin moet een belangrijk deel van de verkoopopbrengst herinvesteren in aandelen Mohawk Industries. Het moest ook verscheidene clausules ondertekenen, zoals niet-concurrentie bedingen.

De 63-jarige Frans De Cock wordt de enige CEO van Unilin. De groep werd tot nu toe geleid door een vijftal gedelegeerd bestuurders. Niet alle gedelegeerd bestuurders blijven overigens in de nieuwe constellatie actief. De Cock - die nu samen met Bernard Thiers de belangrijkste divisie van Unilin, Quick Step (Unilin Flooring), leidt - krijgt als enige een bestuursmandaat in Mohawk Industries, dat noteert op de beurs van New York.

Mohawk telt 34.400 werknemers, en heeft een marktwaarde van 5,8 miljard dollar. De groep heeft een gezonde winstgevendheid met een bedrijfsmarge van 10,5 procent.

Unilin kan in de VS terugvallen op het sterke distributieapparaat van Mohawk en daardoor zijn marktpositie versneld uitbouwen. De laminaatmarkt toont in Europa al belangrijke tekenen van verzadiging met soms een zeer agressieve prijsconcurrentie uit Duits-Oostenrijkse hoek. Maar de markt heeft in de VS nog belangrijke groeimogelijkheden.

Unilin is de afgelopen maanden door een zeer intens verkoopsproces gegaan, waarbij de grootste financiële groepen van de wereld de West-Vlaamse groep tot op het bot ontleed hebben. ,,We hebben veel bijgeleerd, meer dan 500 topadviseurs allerhande hebben onze sterkten en zwakten in kaart gebracht en dat heeft ons enige ideeën opgeleverd om het in de toekomst nog beter te doen'', luidde zaterdagavond de boodschap op een bijzondere aandeelhoudersvergadering van alle Unilin-aandeelhouders.

Wie de nieuwe voorzitter van de raad van bestuur van Unilin wordt, is nog niet duidelijk. Luc Vanhaelemeesch, de huidige voorzitter, is ook gedelegeerd bestuur bij Beaulieu (Dominiek De Clerck) en moet eerstdaags beslissen waar hij zijn toekomst ziet.

Met Unilin komt alweer een van de Vlaamse kroonjuwelen in buitenlandse handen. Vorig jaar kocht de Britse investeringsgroep Doughty Hanson de tapijtgroep Balta. Deceuninck Plastics, goed voor 3.500 werknemers, is het volgende industrieel bedrijf in de rij dat een koper zoekt (DS 2-3 juli) .