Vanuit de garage in ieders broekzak in dertig jaar
Foto: © Reuters
In 1976 begonnen twee twintigers een bedrijfje dat ondertussen tot een cultureel icoon is uitgegroeid. Apple Computer blaast vandaag dertig kaarsjes uit.

ZOALS bij zoveel computerbedrijven, begon het allemaal in een garage. In 1976 beginnen Steve Jobs en Steve Wozniak in de garage van de adoptiefouders van Steve computers te bouwen. De twee kennen mekaar al enkele jaren en hebben samen nog bij Atari gewerkt. Op 1 april 1976 wordt Apple Computer officieel gesticht. Het allereerste product is de Apple I. Het ding heeft weinig weg van de computer zoals we hem nu kennen. Veel meer dan een moederbord met wat draadjes en schakelingen is het niet. Er worden zo'n 500 exemplaren van verkocht tegen 666,66 dollar per stuk.

Ondertussen zijn Jobs en Wozniak al hard aan de opvolger van de Apple I aan het werken en een jaar later wordt de Apple II voorgesteld. Het is een van de allereerste personal computers die voor de grote massa bedoeld zijn en niet alleen voor hobbyisten en computerfreaks. Het ding is meteen een succes en wordt in de loop van de jaren in heel wat varianten uitgebracht.

Twee jaar later doen Jobs en enkele andere werknemers van Apple een studiereis die de toekomst van het bedrijf zal bepalen. In ruil voor een miljoen dollar in Apple-aandelen mag Jobs drie dagen doorbrengen in het researchcentrum van Xerox. Een van de revolutionaire dingen waaraan Xerox werkt is de graphical user interface : het besturen van een computer met icoontjes en een muis. Dankzij die icoontjes moeten computergebruikers geen tientallen en tientallen moeilijke codes meer vanbuiten leren om hun machine te bedienen. Ter plekke besluit Jobs dat Apple ook zoiets moet bouwen, wat in 1984 resulteert in de Macintosh. Het ongelooflijke gebruiksgemak van de Mac was niets minder dan revolutionair. Ook nu is hij nog altijd de hoeksteen van Apple's computergamma.

Ondanks het succes van de Macintosh liep het rijk van Jobs bij Apple op zijn laatste benen. In 1985 wordt hij, na een interne machtsstrijd met de toenmalige ceo John Sculley, op straat gegooid door zijn eigen raad van bestuur. Ontgoocheld verlaat hij het bedrijf en start een nieuwe onderneming: NeXT Computer. Elf jaar zal zijn verbanning duren.

Na een bloeiperiode eind jaren tachtig, begin jaren negentig gaat het bergaf met Apple. Ingenieurs spenderen jaren (en zonder succes) aan de opvolger van het Macintosh besturingssysteem en Microsoft begint terrein te winnen met Windows. Half jaren negentig beseft het management dat de Macintosh dringend nood heeft aan een verjongingskuur. Als reddende engel wordt in 1997... Steve Jobs binnengehaald: Apple koopt NeXT voor ongeveer 400 miljoen dollar. Jobs mag opnieuw aan de slag als consultant maar werkt al gauw de toenmalige ceo Gil Amelio buiten en neemt opnieuw zelf de honneurs waar.

Onder Jobs neemt Apple een nieuwe, vliegende start. NeXT wordt de basis van het nieuwe, veel geroemde besturingssysteem OS X en, zo mogelijk nog belangrijker, in 2001 introduceert Jobs een apparaatje dat Apple's grootste cash cow zal worden: de iPod. Daarvan zijn er ondertussen al meer dan veertig miljoen stuks uit de rekken gevlogen.

Wat de toekomst betreft, is het bij Apple altijd koffiedik kijken. Maar sommige waarnemers vermoeden dat een Apple-gsm (de iPhone ?) wel eens het volgende geheime wapen van Jobs zou kunnen worden.