LOS ANGELES (bloomberg, ap) - Kermit de kikker en Mickey Mouse worden collega's. De Walt Disney Company heeft Kermit, Miss Piggy en alle andere Muppets voor een onbekend bedrag overgenomen van wijlen Jim Hensons kinderen. Henson is de bedenker van het succesvolle televisieprogramma met de karakteristieke poppen. Disney is van plan de Muppets nieuw leven in te blazen met een nog te produceren televisieprogramma. Mogelijk komen er ook nieuwe Muppet-films en videospelletjes. Sesamstraat, een programma dat eveneens door Henson werd ontwikkeld, komt niet in handen van Disney.

De overname komt er op een gevoelig moment. Disney probeert een vijandelijk bod van kabelbedrijf Comcast af te weren, terwijl topman Michael Eisner onder vuur ligt van aandeelhouder Roy Disney. De neef van Walt vindt dat Eisner de Disney-traditie van kwaliteitsvermaak voor het hele gezin verkwanselt. Eisner moest vorige maand een tegenslag verwerken toen bleek dat de animatiestudio Pixar, bekend van succesfilms als Toy Story en Finding Nemo, voortaan niet langer meer met Disney wil samenwerken.

De vijf kinderen van de in 1990 overleden Henson verkochten de Muppets in 2000 voor 680 miljoen dollar aan het Duitse mediabedrijf EM.TV. Dat bleek echter op financieel drijfzand gebouwd en moest een paar jaar later het poppenprogramma weer verkopen om zijn schulden te kunnen betalen. De Hensons kochten Kermit en co. weer terug voor 89 miljoen dollar.

De verkoop aan Disney heeft betrekking op alle oude televisieprogramma's en films, en op de copyrights en handelsmerken die op de Muppets berusten. Lisa Henson, die het familiebedrijf van de Hensons mee leidt, zei erg gelukkig te zijn met de overdracht van de poppen naar Disney. ,,Ze passen perfect in het Disney-imperium. En Disney kan ervoor zorgen dat ze weer vaker te zien zijn. Dat is een goede zaak.'' Disney kan de Muppets gebruiken voor programma's op het Disney Channel en ABC, en ook zouden ze ingezet kunnen worden in de pretparken van de groep. Daar is nu trouwens al een Muppets-film te zien. Disney zendt ook programma's uit op basis van de Henson-figuur ,,Bear in the Big Blue House'', die ook in de transactie is opgenomen.

Jim Henson zelf overwoog enkele maanden voor zijn dood een verkoop van de Muppet-familie aan Disney. Maar tot een getekende overeenkomst is het nooit gekomen. Vorig jaar vertelde Eisner op de algemene aandeelhoudersvergadering van Disney dat hij niet verbaasd zou zijn als ,,de jarenlange romance tussen Disney en Henson eindelijk tot iets concreets zou leiden''. Op een vraag over de prijs zei Eisner toen dat hij verbaasd zou zijn als de Hensons ,,100 tot 200 miljoen dollar'' zouden vragen. Analisten denken dat Disney minder dan 50 miljoen dollar voor de Muppets heeft betaald.