BRUSSEL (belga, eigen berichtgeving) Georges Gutelman, mede-eigenaar van Birdy Airlines, werd gisteren door onderzoeksrechter Michel Claise aangehouden. De Brusselse zakenman wordt verdacht van witwaspraktijken.

De aanhouding volgt na huiszoekingen die dinsdag plaatsvonden bij Gutelman thuis en op de vroegere zetel van City Bird. Het dossier heeft volgens het gerecht betrekking op de vroegere activiteiten van Gutelman, maar zou geen verband houden met het faillissement van City Bird in 2001.

Gutelman is geen onbekende voor het gerecht. Als halfweg de jaren tachtig zijn chartermaatschappij Trans European Airways (TEA) failliet gaat, wordt ook een onderzoek gevoerd naar de handel en wandel van Gutelman. Hij wordt beschuldigd van het vervalsen van de boekhouding, het vervreemden van activa en van oplichting. Maar het dossier wordt uiteindelijk niet naar de correctionele rechtbank verwezen. Het onderzoek in Brussel zou een uitloper zijn van dat oude dossier. Het gerecht zou nagaan of Gutelman geld dat ontvreemd werd van TEA nadien heeft geïnvesteerd in zijn eigen bedrijven.

TEA, de chartermaatschappij die Gutelman in 1971 oprichtte, is niet het enige luchtvaartavontuur van de zoon van Poolse immigranten. Na het faillissement wordt TEA overgenomen door City Hotels en een aantal investeerders rond de Brusselse zakenman Victor Hasson. Uit de as van het failliete TEA verrijst een nieuwe luchtvaartmaatschappij, Euro Belgian Airlines (EBA). Gutelman wordt door Hasson in huis gehaald als consultant. In nauwelijks vijf jaar slaagt het duo erin om EBA uit te bouwen tot een stevige luchtvaartmaatschappij.

Het succes van EBA ontgaat ook de Britse zakenman Richard Branson niet. Die koopt de maatschappij in 1996 voor 50 miljoen euro en doopt ze om tot Virgin Express. Maar de tandem Hasson-Gutelman laat de luchtvaartsector niet los. Met de opbrengst van de verkoop van EBA start Hasson met de chartermaatschappij City Bird, waarvan Gutelman gedelegeerd bestuurder wordt. Maar het beursgenoteerde CityBird gaat in oktober 2001 over de kop.

Nog geven de twee het niet op. In april 2002 gaat Birdy Airlines van start. Birdy vliegt naar Afrika in opdracht van SN Brussels Airlines, de opvolger van Sabena. Birdy Airlines wordt in de herfst van dit jaar normaliter ingelijfd door zijn opdrachtgever SNBA, dat de vluchten naar Afrika vanaf dan zelf zal uitvoeren.

(cv, me)