Om verdere vervolging te vermijden, trof verzekeringsreus AIG een van de grootste schikkingen ooit.

Het zat er al langer aan te komen. Om een rechtszaak wegens boekhoudfraude te vermijden, heeft de Amerikaanse verzekeringsreus AIG er gisteren mee ingestemd om meer dan 1,6 miljard dollar te betalen.

Het bedrag - een van de grootste schikkingen in de Amerikaanse geschiedenis - wordt ongeveer gelijkwaardig verdeeld tussen de financiële autoriteiten van de staat New York, de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC en het ministerie van Justitie. Zij beschuldigden American International Group (AIG) van het oppoetsen van de financiële resultaten, onder meer door verliezen via ingewikkelde constructies te verbergen in de boekhouding.

De fraudezaak leidde vorig jaar in maart tot het aftreden van Maurice ,,Hank'' Greenberg, de topman van de Amerikaanse verzekeringsreus AIG. Greenberg, een veteraan van de Tweede Wereldoorlog die bekendstaat als een keihard bedrijfsleider, stond bijna veertig jaar aan het roer van AIG. Onder zijn ijzeren bewind groeide de bescheiden Amerikaanse groep uit tot grootste verzekeraar ter wereld.

Maar toen Eliot Spitzer zich met de zaak ging bemoeien - de genadeloze openbare aanklager van de staat New York die de voorbije jaren tal van sjoemelende bedrijfsleiders, analisten en fondsbeheerders aan het kruis wist te nagelen - moest ook Greenberg het hoofd buigen.

Misschien was het wel de ongezonde greep van de familie Greenberg op de Amerikaanse verzekeringssector die de aandacht van Spitzer had getrokken. Want heb je het in de Verenigde Staten over macht in verzekeringsland, dan valt onmiddellijk de naam Greenberg. Naast stamvader Hank (80), hadden tot vorig jaar ook zijn zonen Evan (49) en Jeffrey (53) grote Amerikaanse verzekeraars onder hun hoede.

Maar vandaag blijft van deze machtspositie niets meer over. Zeker niet nadat AIG vorig jaar het zwaartepunt werd van Spitzers grootschalig onderzoek naar fraudepraktijken in de sector. Dat had niet alleen als gevolg dat de beurswaarde van de Amerikaanse verzekeringsreus in elkaar klapte, Greenberg zelf werd door het eigen bedrijf met aandrang gevraagd om te vertrekken. De bedrijfsrevisoren gaven Greenberg namelijk openlijk de schuld voor het omzeilen van interne controles van de boekhouding.

Nu de minnelijke schikking een feit is, kan AIG een punt zetten achter de verlammende reeks van gerechtelijke onderzoeken waarin het bedrijf betrokken was. ,,Het is veel geld, maar het is belangrijk dat ze zich hierover zetten en de draad weer oppakken'', verklaarden analisten gisteren in koor.

Maar voor Greenberg zelf, die in de Forbes-lijst van vierhonderd rijkste Amerikanen op nummer 59 prijkt, is de lijdensweg nog lang niet voorbij. ,,Het zal een donderwolk boven het bedrijf weghalen, maar niet voor Hank'', fluisterde een ingewijde.

Greenberg blijft namelijk koppig volhouden dat er hem niets valt aan te wrijven. Hij wil de burgerlijke aanklachten van Spitzer, waarover gisteren geen schikking werd getroffen, voor de rechtbank uitvechten. En aan vechtlust ontbreekt het de tachtigjarige oorlogsveteraan niet. Zo stichtte Greenberg inmiddels doodleuk zijn eigen verzekeringsbedrijf in Azië, waarmee hij ,,zijn''AIG met succes beconcurreert op de Chinese markt.

(nta)