,,Op regionale lijnen kunnen er beter bussen dan treinen rijden'', zegt NMBS-directeur Leo Pardon.

Het is niet alledaags dat een topman van de NMBS pleit voor minder treinen. Leo Pardon is directeur-generaal Reizigers. Hij kan vrijuit spreken, want hij gaat eind deze maand na 38 jaar bij de NMBS met pensioen.

,,Wat ik nu zeg, is een doodzonde'', zegt hij dan ook zelf. ,,Maar bussen zijn voor regionale verbindingen niet alleen veel goedkoper, maar bovendien ook flexibeler. De trein is een typisch vervoermiddel voor massale verplaatsingen tussen grote centra.'' Maar zolang de overheid bereid is om voor die extra diensten te betalen, ziet hij voor de NMBS geen probleem.

Ook de uitbouw van het Gewestelijk Expressnet (GEN), het voorstadnet rond Brussel, vindt Pardon geen prioriteit voor een bedrijf als de NMBS. ,,De overheid heeft de NMBS die taak gegeven, maar die sluit eigenlijk dichter aan bij de activiteiten van de Brusselse vervoersmaatschappij MIVB. Het beste was misschien om er een apart bedrijf van te maken, zoals oorspronkelijk voorzien was.''

Pardon denkt ook niet dat de NMBS erin zal slagen om de huidige groei in het reizigersaantal vol te houden na 2012. In de beheersovereenkomst is voorzien dat het aantal reizigers in de periode 2006-2012 opnieuw met een kwart moet toenemen tot 220 miljoen reizigers. ,,Maar de huidige groeicijfers nadien nog voortzetten op het huidige spoorwegennet zal moeilijk zijn.''

Pardon verwijst voor de toekomstige groei ook naar de vergrijzing. Het aandeel van de ouderen in de bevolking zal toenemen en dat zal een impact hebben op het reizigerspubliek, denkt hij. Zo verwacht Pardon dat de druk op de ochtendspits zal afnemen.

Wat het internationaal verkeer betreft, vindt Pardon dat Thalys en Eurostar onafhankelijke organisaties moeten worden in plaats van samenwerkingsverbanden tussen spoorwegmaatschappijen. De huidige structuur komt de commerciële slagkracht niet ten goede.

De skitrein die deze winter voor de tweede keer vanuit ons land naar Oostenrijk spoorde, is geen succes. ,,We hebben dit jaar evenveel reizigers als vorig jaar. Maar we rijden wel minder, dus de treinen zitten iets voller. Maar het is toch geen succes. Het project is ten dode opgeschreven. Als ik hier volgend jaar nog zou zitten, zou ik pleiten om ermee op te houden.''

Leo Pardon werkt sinds 1969 bij de NMBS. Zijn carrière werd alleen kort onderbroken voor een adviseursfunctie op het kabinet van toenmalig minister van Economische Zaken Willy Claes.

(cv)