BRUSSEL - De kapitaalverhoging van het Gentse biotechnologiebedrijf Crop Design, gespecialiseerd in veredeling van planten, loopt beter dan initieel gehoopt, zo zeggen goedgeplaatste bronnen. Het bedrijf rekende aanvankelijk op 12 miljoen euro extra werkingsmiddelen maar de bestaande aandeelhouders hebben meer dan 20 miljoen euro aangeboden.

Crop Design is een spin-off van het Vlaams Interuniversitair Instituut voor Biotechnologie (VIB) in Gent, en is gespecialiseerd in het veredelen van planten via gecontroleerde celdeling. De inzet is te komen tot planten die hogere oogsten afwerpen en stressbestendiger zijn, waardoor ze bijvoorbeeld ook kunnen groeien in ongunstige omstandigheden.

Crop Design, dat in 1998 het levenslicht zag, is nog een vrij jong bedrijf dat al een stevig parcours heeft afgelegd. Het biotechnologiebedrijf heeft in zijn aandeelhouderskring partijen als Gimv, Atlas Ventures, het Franse Sofinnova, Gilde (Nederland), ING Private Equity en de KBC. De groep lanceerde recentelijk een kapitaalverhoging met als ambitie 12 miljoen euro op te halen. Volgens goedgeplaatste bronnen is die verrichting een groter succes dan gehoopt.

De Gimv en het Biotechnologiefonds Vlaanderen (Vlaams Gewest) hadden al aangegeven (DS 10 juni) dat ze meer dan hun procentueel aandeel van 20 procent wilden investeren. De bestaande aandeelhouders zijn bereid meer dan 20 miljoen euro in het bedrijf te stoppen waardoor Crop Design een deel van het aangeboden geld zal moeten weigeren. Herman Van Mellaert, de stichter van de groep, wenste geen commentaar te geven. ,,We zullen communiceren als we rond zijn.''

De kapitaalverhoging is nodig om de activiteiten van Crop Design verder uit te bouwen. Het bedrijfje heeft een platform ontwikkeld (een ,,TraitMill'') dat een soort ,,moderne molen'' is die toelaat om naar nieuwe kenmerken van planten te zoeken. Crop Design testte vanaf 2002 meer dan duizend genen die een portefeuille opgeleverd hebben van ,,traits'' (kenmerken) die tot betere planten leiden. Crop Design spitste zich tot nu toe vooral toe op de verbetering van rijst wat al vrij ambitieus was. Dat gebeurde tot nu toe in serre-omstandigheden. De inzet is nu op de akkers tot dezelfde resultaten te komen.

Crop Design heeft ook de ambitie wat het geleerd heeft met rijst toe te passen op maïs. Als dat lukt, krijgt Crop Design een veel belangrijkere afzetmarkt dan die voor rijst. De opgehaalde middelen moeten de ambities financieel mogelijk maken en het bedrijf drie jaar financieren. Met Plant Genetic Systems (PGS) had Vlaanderen in de jaren tachtig al een hoogvlieger in de biotechnologie.

(pdd)