De uitgever van gratis kranten, Metro International, heeft een slecht eerste kwartaal achter de rug.

Van onze redactrice

Karin De Ruyter

Goed twee maanden geleden kondigde gedelegeerd bestuurder Pelle Törnberg, de man die bekendstaat als de 'uitvinder' van de gratis krant, aan dat hij er in de loop van dit jaar mee ophoudt. Metro had in 2006 immers voor het eerst in zijn bestaan winst gemaakt, en hij vond dat zijn taak bij de groep er stilaan opzat. Allicht vermoedde hij toen nog niet dat hij, voor zijn vertrek, nog één keer fors tegenvallend nieuws zou moeten bekendmaken. In het eerste kwartaal van dit jaar leed Metro 14,3 miljoen dollar verlies, zo bleek gisteren, tegenover 5,7 miljoen dollar in het eerste kwartaal van 2006. De eerste drie maanden van het jaar zijn traditioneel zwak en meestal verlieslatend, zei Törnberg in zijn toelichting bij de cijfers. Maar toch hadden analisten minder dieprode inkt verwacht: de consensusverwachting lag rond een verlies van zo'n 3 miljoen dollar. Ook de omzetstijging -plus tien procent tot 102,5 miljoen dollar- haalde de verwachtingen niet.

Metro lanceerde nieuwe uitgaven in Mexico, Portugal, Zweden, Canada en Brazilië. Dat het een poosje duurt voor de pas opgestarte kranten uit de rode cijfers geraken, is normaal. Metro hanteert als norm een aanloopperiode van drie jaar.

Maar wat de resultaten bijzonder teleurstellend maakte, was dat Metro het ook niet goed deed in sommige kernmarkten waar het al langer aanwezig is, met name in Frankrijk, Zweden, Spanje en de Verenigde Staten.

De verklaringen daarvoor waren uiteenlopend. In de Zweedse thuismarkt veroorzaakten managementproblemen een groot personeelsverloop bij de commerciële medewerkers. Bovendien deed ook de wekelijkse vastgoedkrant Metro Bostad, die verdeeld wordt in Stockholm en Malmö, het minder goed dan verwacht omdat de vastgoedmarkt zwak is. Inmiddels wordt het Zweedse management geherstructureerd, en werkt bij Bostad een nieuwe ploeg aan een verbreding van het product. In Frankrijk daalde het volume aan advertenties, vooral uit de telecomsector, terwijl de oplage met 25 procent verhoogd werd. Het gevolg was een forse daling van de operationele winst. En de Spaanse Metro kreeg af te rekenen met een prijzenoorlog die werd opgestart door concurrent Qué van uitgever Recoletos.

In de VS moest Metro dan weer een nieuwe financieel directeur benoemen, wat ook daar woog op het operationele resultaat.

Dat de koers van Metro met al dat slechte nieuws een forse tuimeling maakte op de beurs van Stockholm, hoeft nauwelijks te verbazen. Het aandeel dook gisterochtend onmiddellijk 15 procent lager, en bij het slot stond het zelfs 16,3 procent lager op 7,95 Zweedse kroon. Het was het zwaarste verlies in vijf jaar.



www.standaard.biz/geflitst

www.metro.lu