De Antwerpse havenwerkgevers hebben een nieuwe voorman aangeduid. De 57-jarige Roger Roels volgt Jean-Jacques Westerlund op als voorzitter van Alfaport. Voor Roels wordt het een terugkeer naar Antwerpen, zijn thuishaven.

Roels heeft tot nog toe een heel internationaal getinte loopbaan achter de rug. Zo speelde hij de voorbije jaren een belangrijke rol bij de Europese en Afrikaanse expansie van DPWorld, een havengroep uit de Verenigde Arabische Emiraten.

Roels was ook degene die er eind jaren negentig in slaagde om een nooit geziene doorbraak te forceren in de Antwerpse haven. Hij brak toen het overwicht van de toenmalige traditionele Antwerpse havengroepen Hessenatie en NoordNatie op het vlak van containeroverslag. Roels sleepte met de Britse havengroep P&OPorts de tweede concessie voor een containerterminal aan het Deurganckdok in de wacht.

Roels, geboren en getogen in het Antwerpse, is een selfmade man met een atypische havencarrière. Hij groeide niet op met de haven. Zijn ouders, die afkomstig waren uit het Waasland, hadden een kruidenierszaak opgebouwd in Merksem.

Na het afbreken van zijn wiskundestudie ging hij in 1972 aan de slag bij de Amerikaanse rederij Sea-Land. Hij schopte het tot topman van de Antwerpse afdeling. In 1983 vertrok hij naar het buitenland. Hij ging voor Sea-Land aan de slag in Rotterdam, Dubai en de Verenigde Staten.

In 1999 stapte Roger Roels van Sea-Land over naar de Britse havengroep P&OPorts. Hij moest ervoor zorgen dat P&OPorts voet aan wal kon zetten in de Antwerpse haven. Roels schuwde daarbij het risico niet. Hij waagde zich eerst aan een riskante overname van een noodlijdend Antwerps havenoverslagbedrijf en maakte nadien naam met het binnenhalen van de containerconcessie aan het Deurganckdok.

De voorbije jaren verdween Roger Roels opnieuw uit het beeld. Dat kwam doordat hij bij P&OPorts de verantwoordelijkheid kreeg voor de activiteiten in Europa en Afrika. Dat bleef zo nadat Dubai Ports World P&OPorts had overgenomen.

Roels maakte elk jaar tweehonderd vliegtuigreizen en dat begon steeds zwaarder te wegen. 'Ik heb genoeg gereisd in mijn leven en wil tijd maken om dicht bij huis andere dingen te gaan doen', luidde zijn argumentatie. Uiteindelijk kreeg hij het licht op groen bij DPWorld om zelf op zoek te gaan naar een opvolger en om die gedurende een jaar klaar te stomen. Sinds juli heeft hij de operationele leiding overgedragen aan de Brit Patrick Walters.

Roger Roels blijft wel nauw betrokken bij de strategie van DPWorld.

Hij blijft deel uitmaken van het Executive Committee van de havengroep uit Dubai. Verder is hij voorzitter van Antwerp Gateway, een van de twee containerterminals aan het Deurganckdok.

Hoe hij zijn voorzittersrol ziet van Alfaport, daarover wil Roels nog geen concrete uitspraken doen. 'Maar voor de titel doe ik het niet. Ik zie het als een manier om zaken te realiseren.' En er wacht Roels nog een tweede opdracht. Hij is al een tijdje voorzitter van de basketbalclub Antwerp Diamond Giants. Maar dit seizoen vallen de resultaten zwaar tegen. (pse)