BRUSSEL -- Uit de Verenigde Staten komt een krachtig signaal dat de economie weer op dreef komt. In het derde trimester groeide de economie er met 7,2 procent, een cijfer dan niet meer gezien was sinds 1984. Als de Amerikaanse locomotief op dreef komt, kan hij ook de Europese economie uit het slop trekken.

Volgens voorlopige cijfers van het ministerie van Handel lag de productie van goederen en diensten in de Verenigde Staten van juli tot september 7,2 procent hoger dan in dezelfde periode vorig jaar. Dat is meer dan een verdubbeling tegenover de groei die in het tweede kwartaal werd gehaald.

De Amerikaanse groeicijfers steken voorlopig schril af tegenover de Europese. Alleen Groot-Brittannië publiceerde al een cijfer voor het derde kwartaal, maar de economie groeide er slechts met een schamele 0,6 procent. In grote landen van de eurozone, zoals Frankrijk, Duitsland en Italië, kromp de economie nog in het tweede kwartaal. En er is weinig hoop dat er dit jaar nog veel beterschap komt.

Toch zijn er ook in Europa al bemoedigende signalen. In Duitsland bijvoorbeeld bereikte de Ifo-barometer, een indicator van het ondernemersvertrouwen, deze maand het hoogste peil in tweeënhalf jaar. En ook in België is de conjunctuurbarometer al sinds juli duidelijk opwaarts gericht, een tendens die deze maand nog werd bevestigd.

Als de economie in de Verenigde Staten echt uit het dal is, is dat ook bijzonder goed nieuws voor Europa. De exportbedrijven kunnen dan immers een toename van de bestellingen verwachten. En dat kan de vonk zijn die de economische motor in de eurozone weer doet aanslaan.


Banenverlies
Aan de basis van het spectaculaire groeicijfer voor het derde kwartaal in de VS lagen vooral de toegenomen gezinsbestedingen (+ 6,6 procent) en de bedrijfsuitgaven (+ 15,1 procent): ondernemingen kochten meer uitrustingsgoederen en investeerden in software. Ook de export groeide met 9,3 procent als gevolg van de goedkope dollar.

Ondanks de stevig economische groei gingen in het derde kwartaal nog 41.000 arbeidsplaatsen verloren in de VS. Dat brengt het totaal banenverlies in de ambtsperiode van president George Bush op 2,6 miljoen.

Maar ook hier lijkt het tij te keren, want in september kwamen er alvast 57.000 banen bij. Dat is belangrijk, want van een ,,zelfvoedend'' herstel kan pas sprake zijn als de economie opnieuw het vermogen krijgt om jobs te scheppen. Maar om de werkloosheidsgraad van 6,1 procent structureel omlaag te krijgen, moeten er nog heel wat meer arbeidsplaatsen bijkomen.