BRUSSEL -- De jury van het blad Annals of Improbable Research, dat de uitwassen van wetenschap en techniek in de gaten houdt en jaarlijks IgNobelprijzen uitreikt aan onderzoek dat maar beter niet herhaald wordt, maakte de twintig technische 'screw ups' van de eeuw bekend. Op het risico af dat in het laatste jaar van die eeuw een nog grotere stommiteit gebeurt.

In 1903 ontdekte de Franse fysicus Rene Blondlot de N-stralen. Ze lieten iemand toe in het donker te zien. Ze werden net als licht in verschillende golflengten gebroken door een prisma, in dit geval van aluminium. Blondlot bleef de gebroken stralen zien, ook toen een sceptische Amerikaanse collega in het donker het prisma had weggenomen. Maar intussen hadden zowat alle Franse geleerden gemeld dat zij de stralen zagen. Overtrokken nationalisme na de ontdekking van de X-stralen door zo'n verrekte Pruis heeft zeker meegespeeld in de collectieve gekte.

Op 14 april 1912 zonk het onzinkbare schip Titanic op zijn eerste reis.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog dachten beide zijden dat hun technologische doorbraken een snelle oplossing voor de impasse zouden brengen. Het duurde drie jaar en miljoenen mensenlevens eer ze inzagen dat tanks, gifgas, gevechtsvliegtuigen en andere primeurs géén oplossing waren.

Op 6 mei 1937 vloog de zeppelin Hindenburg na een transatlantische vlucht in brand, daarmee een einde makend aan een nochtans bruikbare technologie.

Op 17 juli 1938 vertrok Douglas Corrigan vanop het vliegveld Brooklyn (New York) naar Californië. Hij landde in Ierland. De rest van zijn leven heette hij Wrong Way Corrigan.

Op 7 november 1940 begon de Tacoma Narrows Brug, in de Amerikaanse staat Washington, wild te schommelen tot ze brak, bij nochtans matige wind. Ontwerpfoutje.

Aan het eind van de Tweede Wereldoorlog werd het eerste antibioticum ontwikkeld, dat talloze miljoenen levens redde. Slordig en overmatig voorschrijfgedrag heeft er intussen voor gezorgd dat steeds meer ziekteverwekkers immuun werden en talloze miljoenen levens bedreigd worden.

De Comet, een commercieel straalvliegtuig van de Havilland, maakte in 1952 zijn eerste vlucht. Er werden er 21 van gebouwd, waarvan er 7 neerstortten door metaalmoeheid, een fenomeen dat toen al een decennium bekend was.

Op 5 december 1959 brak de Malpasset-dam aan de Azurenkust. De bouwers hadden een kleilaag aan de voet van de dam genegeerd. Die ging aan het schuiven. Meer dan 420 doden.

Tussen 1958 en 1962 kende China een technologische doorbraak-op-bevel, de Grote Sprong Voorwaarts. Tussen de dertig en vijftig miljoen mensen verhongerden.

In 1962 ging Mariner 1, de eerste Amerikaanse satelliet naar Venus, uit de koers wegens 1 verkeerd leesteken in 1 lijn van het computerprogramma dat zijn baan bepaalde. Het toestel kwam niet op Venus uit, maar in de Atlantische Oceaan.

Begin jaren zeventig begon de splinternieuwe, zestig verdiepingen hoge Hancock Tower in Boston, met een volledig glazen spiegelgevel, zijn glaspanelen één na één te verliezen. De straten in de buurt hadden jarenlang tunnels om de voetgangers tegen het glas te beschermen.

Op 1 september 1983 schoot een Russische straaljager per ongeluk een passagiersvliegtuig van Korean Air neer. 269 doden.

Op 3 december 1984 ontplofte een chemische fabriek in Bhopal. Meer dan zesduizend doden en nog meer gewonden.

Op 28 januari 1986 ontplofte het ruimteveer Challenger bij de start. Wegens een rubberen ring die niet tegen koude kon.

In april 1986 vloog de kerncentrale van Tsjernobyl in brand.

Op 3 juli 1988 schoot het Amerikaanse schip Vincennes een Iraans passagiersvliegtuig neer. 290 doden.

Martin Fleishmann en Stanley Pons, beiden gerespecteerde chemici, riepen in 1989 de pers bijeen om de koude kernfusie aan te kondigen. Nooit meer iets van gehoord.

Juan Pablo Davila, werknemer bij het Chileense overheidsbedrijf Codelco, tikte in 1994 tijdens handel via de computer per ongeluk buy waar het sell had moeten zijn. Hij probeerde te corrigeren met een helse reeks kopen en verkopen, en verloor uiteindelijk vijf procent van het bruto nationaal product. Sindsdien kent het Spaans het werkwoord davilar, magistraal verknallen.