ZEEBRUGGE -- De zeegoederenoverslag in de haven van Zeebrugge is dit jaar met zes procent toegenomen tot 35,3 miljoen ton. Het is meteen goed voor een trafiekrecord. Dit jaar kwamen er ook 140 erkende havenarbeiders bij, volgend jaar nog eens 70.

Deze prestaties staan tegelijk symbool voor de expansie sinds 1997. Het vorige trafiekrecord dateerde al van 1992. Het illustreert meteen de evolutie van de Vlaamse kusthaven tijdens het voorbije decennium. Begin jaren negentig kende Zeebrugge een explosieve groei waarbij het trafiekvolume in vijf jaar (1988-1992) steeg van ruim 20 naar 33,4 miljoen. Daarna volgde een forse terugval.

Vooral het stukgoedverkeer (fruit, fruitsappen, auto's) en de containeroverslag stegen procentueel sterk, respectievelijk met 27 en met 8 procent. Het roroverkeer (roll on-roll off) groeide wel met 2,5 procent, maar de stijging lag onder de gemiddelde groeivoet in de Noordzeehavens in 1999. Het vervoer van vrachtwagentrailers is de belangrijkste activiteit in de Zeebrugse haven.

De vooruitgang van het containerverkeer verliep wel met horten en stoten. De 'aanlopen' van het Canadese Cast verhuisden naar Antwerpen maar dat werd ruimschoots gecompenseerd door de komst van de containerlijnen van het Taiwanese Evergreen.

De haven van Zeebrugge wil van de Canadese Cast-groep trouwens nog een schadevergoeding, namelijk de betaling van de havenrechten tot eind dit jaar.

Het komende jaar wordt door het Zeebrugse havenbestuur omschreven als cruciaal. Vijf grote projecten moeten op kruissnelheid komen. Er zijn onder meer de opening van de Europese hub van de papierterminal van het Scandinavische concern StoraEnso en de autoterminal van Toyota. Dat zal tussen de 500 en 1.000 jobs opleveren. De extra-trafiek die daardoor gegenereerd wordt, moet het verlies van steenkooloverslag ruimschoots compenseren, luidt het in de kusthaven.