BRUSSEL -- De voormalige tweede man van de internationale gas- en elektriciteitsdivisie van Tractebel neemt het niet dat hij deze week opgevoerd is als zondebok in de maffia- en smeergeldaffaire rond de operaties in het Centraal-Aziatische Kazachstan. Via zijn raadsheer kaatst hij de bal terug in het kamp van Tractebel.

Nicolas Atherinos liet gisteren via zijn raadsman weten dat Tractebel de initiatiefnemer was van de hele operatie en helemaal op de hoogte was van wat er gebeurde in Kazachstan. Atherinos is overigens een man met een lange staat van verdienste bij Tractebel. Hij heeft meer dan twintig jaar voor het Belgische energieconcern gewerkt.

Opmerkelijk in de brief is dat Atherinos geen moeite doet om het verhaal te ontkennen over het storten van twee miljard frank aan de dubieuze zakenpartners van Tractebel en het vermoeden van omkooppraktijken van politici in Kazachstan.

Hij beweert dat hij niets anders gedaan heeft dan wat in zijn bevoegdheid als mandataris van Tractebel lag, bovendien onder permanent toezicht van de hiërarchie.

,,Ik betreur dat men mij de rol van 'smeltzekering' of zondebok wil laten spelen om de handelingen en de verantwoordelijkheden van sommigen te vermommen'', schrijft de vroegere vice-president in zijn mededeling.

,,De beslissing om in Kazachstan in het gasproject te investeren was een collectieve beslissing genomen door Tractebel. Ze had geweldige voordelen, zowel strategisch als economisch'', meent Atherinos. Hij voegt eraan toe dat ,,de collectieve beslissing werd uitgevoerd volgens de operationele procedures die toen van toepassing waren''.

Volgens Atherinos werden deze verschillende etappes strikt gevolgd en omvatten ze ,,alle investeringen, direct, indirect en andere, evenals de uitgaven en andere overeenkomsten die in verband staan met dit project''.

Volgens Atherinos wordt met de zaak-Kazachstan eigenlijk het proces van Tractebel gemaakt.

Ten slotte wijst het ex-kaderlid van Tractebel erop dat het Kazachstan-avontuur de Belgische energiegroep wel eens heel duur kan komen te staan. Atherinos meldt dat in het Centraal-Aziatische land rechtsvorderingen zijn ingeleid, goed voor 120 miljard frank schadeclaims. Eerder deze week stelde Tractebel de beleggers gerust met de mededeling dat het in acht miljard frank heeft voorzien om de verliezen in Kazachstan te dekken. Gisteren wenste het bedrijf geen commentaar te geven op de reactie van Nicolas Atherinos.

Een van de hamvragen is hoe zwaar het energieconcern zich geëngageerd heeft om in tien jaar 35 miljard frank te investeren in een modernisering en uitbreiding van een reeks elektriciteitscentrales en het gasnet.