Door de overname van Harcourt General wordt Reed Elsevier naar de wereldtop gekatapulteerd op het vlak van medische en wetenschappelijke uitgaven.

Crispin Davis, gedelegeerd bestuurder van Reed Elsevier, was maar al te blij dat hij vrijdagnacht om 2 uur een telefoontje kreeg uit New York. Hij kreeg immers het goede nieuws te horen dat het bod, dat hij samen met zijn Canadese concurrent Thomson had uitgebracht op Harcourt General, geslaagd was.

Met de overname is 4,5 miljard dollar gemoeid en hij brengt Reed Elsevier op de eerste plaats wat betreft medische en wetenschappelijke uitgaven en op de derde plaats in de markt voor schoolpublicaties. Daarin gaan Pearson, uitgever van de Financial Times , en McGraw-Hill Reed Elsevier vooraf.

Waarnemers zeggen dat Reed in het voordeel was bij de overname omdat Pearson en McGraw-Hill te groot zijn. Een bod van een van beide groepen zou problemen met zich brengen met de mededingingsautoriteiten. Analisten zeggen dat Houghton-Mifflin, ook een uitgever van schoolpublicaties, niet groot genoeg was om deel te nemen.

Toen de verkoop van Harcourt eerst werd aangekondigd, dachten analisten dat het bedrijf 65 á 70 dollar per aandeel kon opbrengen. Uiteindelijk bedroeg de prijs 59 dollar per aandeel, wat misschien een ontgoocheling was voor Richard Smith, voorzitter van Harcourt. Zijn familie bezit 28 procent van de aandelen in het bedrijf.

,,Bij een veiling weet je nooit goed wat er gaat gebeuren, maar achteraf gezien was het een van de minst agressieve veilingen die ik ooit heb gezien'', zei Michael Picken, analist bij Credit Suisse First Boston. ,,De prijs is heel fair. Ze hebben niet al de waarde aan de verkoper gegeven.''

Reed Elsevier had de deal nodig als het nog iets wou betekenen op het vlak van schoolpublicaties. Anders had het niet veel zin gehad om actief te blijven in die sector. ,,Als we Harcourt niet hadden gekocht, dan waren we uit de Verenigde Staten geduwd'', zegt Crispin Davies.


Wetenschappelijk
Analisten waren het erover eens dat het een goede prijs was voor een snel groeiend bedrijf. De afdeling van Harcourt die schoolboeken uitgeeft voor de kleuterklassen, lager en middelbaar onderwijs, noteerde van november vorig jaar tot juli dit jaar een stijging van de operationele winst van 68 procent en de Amerikaanse markt groeit met zes procent per jaar.

De prijs voor Harcourt vertegenwoordigt bijna drie keer de verkoopcijfers en twaalf keer de onderliggende winst.

De overname van de afdeling voor Wetenschappelijke, Technische en Medische publicaties van Harcourt geeft Reed Elsevier een vierde poot, naast de juridische, wetenschappelijke en business-to-business publicaties die het bedrijf al had.

Bovenal duwt het de wetenschappelijke afdeling van Elsevier naar de eerste plaats op het vlak van wetenschappelijke informatie. ,,Dat was noodzakelijk, zowel strategisch als financieel.''

Het Canadese Thomson hoopt dat de overname het bedrijf naar de top zal duwen van de markt voor professionele en bedrijfsopleidingen. Dat is een groeiend segment met weinig duidelijke leiders.

,,Dit was een unieke kans om activa te kopen die passen bij onze afdeling voor opleidingen, die onze kleinste afdeling was'', zei Richard Harrington, gedelegeerd bestuurder van Thomson. ,,De trend in die markt voor professionele en bedrijfsopleidingen is heel goed.''

De verkoop is voor Harcourt het slotstuk van een 88-jarige geschiedenis. Het bedrijf was oorspronkelijk actief in de bioscoopsector. General Cinema beheerde drive-in bioscopen en richtte zich in de jaren zestig op de markt voor frisdranken. Begin van de jaren negentig splitste het zijn activiteiten voor frisdranken en bioscopen af en nam het de uitgeverij Harcourt Brace over en veranderde het zijn naam en zijn kernactiviteit. Het bedrijf haalde een jaarlijkse verkoop van 2,3 miljard dollar.

,,Een van de problemen van Harcourt was dat het niet groot genoeg was, niet dat het geen goed management had'', zei Michael Picken van Credit Suisse First Boston.

De overname is ook belangrijk voor de gedelegeerd bestuurder van Reed die in 1999 aan het roer kwam en beloofde om de aandelen op te trekken en een grote kostenbesparing door te voeren.

Crispin Davies zegt dat de overname een groter groeipotentieel biedt en een grote stap voorwaarts betekent. Momenteel zullen nieuwe fusiegesprekken met Wolters Kluwer, zijn Nederlandse concurrent-uitgever, het verste van zijn gedachten zijn.

© The Financial Times