BRUSSEL -- Fortis maakt zich sterk dat de nettowinst per aandeel dit jaar met 12 procent zal stijgen. De Belgisch-Nederlandse financiële groep baseert zich voor die gedurfde winstvoorspelling op de meevallende resultaten over het eerste kwartaal van het boekjaar. De beurs applaudisseerde.

Fortis haalde in het eerste kwartaal een netto operationele winst van 831 miljoen euro, 7 procent meer dan in dezelfde periode vorig jaar en meteen het beste kwartaalresultaat ooit van de groep. Fortis put daar duidelijk moed uit, want voorspelt meteen dat het dit jaar, als er zich geen uitzonderlijke omstandigheden voordoen, een stijging van het netto operationeel resultaat per aandeel van ten minste 12 procent zal realiseren. Afgelopen jaar haalde Fortis die doelstelling niet: het netto operationeel resultaat per aandeel zakte toen 10 procent.

In Europa is Fortis een van de eerste financiële groepen die opnieuw een stevige winstgroei in het vooruitzicht stelt. De meeste andere instellingen durven zich voorlopig niet uitspreken over de resultatenontwikkeling. Ze verwijzen daarvoor naar de onzekere economische situatie en de kwakkelende financiële markten. Net zoals Fortis deed in maart, bij de voorstelling van de resultaten over 2001.

Maar blijkbaar heeft het management van Fortis voldoende aanwijzingen dat het economisch tij aan het keren is en dat enerzijds de inkomsten opnieuw toenemen en anderzijds de kosten onder controle blijven. Echt sensationeel kan de winstvoorspelling van Fortis echter niet worden genoemd: als de netto operationele winst per aandeel in 2002 inderdaad met 12 procent klimt, bereikt Fortis opnieuw gewoon het winstpeil van twee jaar geleden.

Dat neemt niet weg dat de beleggers gisteren bijzonder in hun nopjes waren met het bemoedigende nieuws. Op de beurs van Brussel schoot het Fortis-aandeel 4 procent omhoog tot 25,38 euro.

Vooral de bankactiviteiten van Fortis deden het in het eerste kwartaal een stuk beter dan in dezelfde periode vorig jaar. Het netto operationeel resultaat ging er in de bankdivisie met 12 procent op vooruit tot 586 miljoen euro. Anton van Rossum, chief executive officer, schrijft dat toe aan de toename van de inkomsten en de daling van de kosten, onder meer door de vermindering van het personeelsbestand. Daarbij komt dat de bank minder voorzieningen opzij zette voor slechte kredietdossiers.

De verzekeringsdivisie kon het netto operationeel resultaat met 5 procent opkrikken tot 302 miljoen euro, ondanks een daling van de premieontvangsten met 14 procent.

Uitzonderlijke elementen meegerekend kwam de nettowinst van Fortis in het eerste kwartaal uit op 850 miljoen euro, 5 procent meer dan in dezelfde periode vorig jaar. Per aandeel is dat 0,66 euro.

Op de aandeelhoudervergadering van Fortis verzekerde voorzitter Maurice Lippens gisteren dat de groep in goede vorm verkeert, al blijkt dat nog niet uit de beurskoers. Hij zei dat Fortis een belangrijke hinderpaal heeft genomen en dat de klanten nu duidelijk opnieuw centraal staan.

Hij herinnerde eraan dat Fortis een traditie heeft om te anticiperen op belangrijke ontwikkelingen, zoals de consolidatie in de financiële sector. ,,Wij reflecteren ten gronde over de plaats die Fortis wil bekleden in Europa en op wereldvlak'', zei hij. ,,Wij bestuderen alle overnameopportuniteiten en zijn eventueel zelfs bereid een fusie in overweging te nemen, op voorwaarde dat het de ontwikkeling van Fortis helpt.''

,,Wij luisteren naar en praten met andere partijen'', vervolgde hij. Namen noemen deed hij niet. ,,Maar alle partners waar Fortis in het geruchtencircuit aan wordt gekoppeld, behoren tot de beste maatschappijen in Europa'', zei Lippens. ,Dat Fortis daarmee geassocieerd wordt, zegt heel wat over het imago dat onze groep heeft'', aldus nog de voorzitter. Onlangs werd Fortis nog genoemd als mogelijke fusiekandidaat voor de Franse bank BNP Paribas.