Het logo van Orange
©rr

LONDEN/BRUSSEL (reuters, eigen berichtgeving) -- France Télécom kondigt vandaag de overname aan van de Britse mobilofoniegroep Orange. Voor de Belgische mobilofonie-operatoren Mobistar en KPN Orange heeft de overname het wat verwarrende gevolg dat zij een gemeenschappelijke aandeelhouder krijgen.

Er moeten nog wat details worden ingevuld, maar het akkoord is voor het overige rond, meldden betrokkenen bij de gesprekken. France Télécom zou ongeveer 50 miljard euro (2.017 miljard fr.) betalen aan Vodafone voor Orange, de derde grootste mobilofoonoperator van Groot-Brittannië. Vodafone Airtouch nam het Duitse conglomeraat Mannesmann over in februari. Maar de Europese Commissie eiste dat Vodafone Mannesmann-dochter Orange zou verkopen, omdat de groep anders een te dominante positie zou verwerven op de Britse mobilofoniemarkt.

Een akkoord met France Télécom levert Vodafone een participatie op van zo'n 10 procent in niet-stemgerechtigde aandelen in de Franse telecomgroep. Dat is goed voor ongeveer 20 miljard euro. France Télécom betaalt nog 20 miljard euro cash, en gaat de laatste 10 miljard lenen bij de banken.

France Télécom zou zijn mobilofonie-activiteiten vervolgens bundelen in een nieuwe dochter, onder de naam MobilCo. Die zou binnen het jaar een eigen beursnotering moeten krijgen. Hans Snook, die nu aan het hoofd staat van Orange, zou de nieuwe onderneming gaan leiden.

Orange vult de mobilofonie-activiteiten van France Télécom bijzonder goed aan. De Franse groep was al aanwezig in onder meer Denemarken, Nederland, Portugal, Polen, Slovenië, Italië, Griekenland, Hongarije, België, maar had nog geen voet aan de grond in de landen waar Orange actief is, Groot-Brittannië, Oostenrijk en Zwitserland.

Het Nederlandse KPN Telecom had eveneens grote belangstelling voor Orange, maar vond de prijs die France Télécom wilde betalen, buitenissig. Ook analisten toonden bedenkingen bij de hoge prijs, maar France Télécom was tot veel bereid om de overnamegesprekken te laten slagen.

De Franse operator betaalt ongeveer 33 procent meer voor Orange dan Mannesmann betaalde in oktober. Maar Orange brengt een UMTS-licentie mee voor Groot-Brittannië, waardoor gsm-gebruikers onder meer toegang kunnen krijgen tot het Internet. Alle grote concurrenten proberen zo'n licentie in de belangrijkste markten van Europa in handen te krijgen. En ook Vodafone is vragende partij voor een verkoop, omdat het geld zoekt om mobilofonielicenties te vernieuwen.

Voor de Belgische mobilofoniemarkt houdt de overname belangrijke wijzigingen in. France Télécom is hier immers al aanwezig via Mobistar, waarin het een aandeel aanhoudt van 51 procent. Daar komt nu de Orange-participatie bij in KPN Orange, de derde mobilofoonoperator in België.

Officiële commentaar wil niemand geven, zolang de aandeelhouders hun akkoord niet publiek hebben gemaakt. Maar Eric Van Heesvelde, administrateur-generaal van BIPT, de toezichthouder op de Belgische telecommarkt, ziet toch moeilijkheden opduiken. ,,De licenties van de operatoren bevatten immers bepalingen die uitgaan van de bestaande aandeelhoudersstructuur, met drie van elkaar onafhankelijke operatoren. De operatoren moeten bijvoorbeeld elk hun eigen netwerk uitbouwen.'' Dat lijkt weinig zinvol als twee operatoren een gemeenschappelijke aandeelhouder hebben. Ook de Europese Commissie en de Belgische Raad voor de Mededinging kunnen bezwaren opperen tegen een concentratie. Ten slotte lijkt het ook voor France Télécom niet interessant twee dochters tegen elkaar te laten concurreren. Topman Michel Bon liet al verstaan de voorkeur te geven aan het bedrijf met de grootste marktpenetratie, en dat is Mobistar met een goede 30 procent.

France Télécom kan zijn (toekomstige) participatie van 50 procent in KPN Orange verkopen aan KPN, maar dan moet dit in België van naam veranderen. Niet zo evident na de gigantische marketinginspanningen die het bedrijf sinds zijn lancering in België heeft gedaan.