BRUSSEL -- De koper van het Vlaamse telecombedrijf Telenet heeft heel diepe zakken. Het volledig particuliere Callahan Associates rijgt sedert juli 1997 miljardeninvesteringen in Europese kabelbedrijven aaneen. Om al die miljarden bijeen te brengen, kan het rekenen op een twintigtal zeer kapitaalkrachtige partners. Financiële injecties via de beurs zijn er voorlopig niet bij. De ambitie is wel om de holding waarin alle Europese kabeltrofeeën worden verzameld, in het eerste trimester van 2001 naar de beurs te brengen, vernam De Standaard .

Callahan Associates is een Amerikaanse investeringsmaatschappij die goed op weg is om een Europees breedbandimperium uit te bouwen.

Daarbij moet het wel zijn krachten meten met de beursgenoteerde kabelreuzen zoals UPC en NTL. En in die strijd blijkt Callahan almaar succesvoller.

Callahan Associates mag dan pas in 1996 ontstaan zijn, de bestuurdersgroep die de touwtjes in handen heeft, kent de telecomsector als zijn broekzak.

Te beginnen met Richard Callahan, die de maatschappij haar naam gaf. Hij is de voormalige topman van de internationale divisie van het Amerikaanse telecombedrijf US West, dat later opging in Media One.

US West speelt overigens een sleutelrol in de geschiedenis van Telenet. Het was een van de oprichters van het Vlaamse telecombedrijf. En als het nu tot een verkoop komt, dan heeft dat alles te maken met het feit dat de participatie van US West in Telenet in het uitstalraam werd gezet door Media One, dat US West destijds opslorpte.

Naast stichter Richard Callahan telt de Amerikaanse overnemer van Telenet nog een stel US West-toppers op hoge posten. Daarnaast zitten in de raad van bestuur ook mensen die vroeger bij GE Capital, Time Warner en het Britse kabelbedrijf Videotron mee de lakens uitdeelden. Samen betekent dat een bundeling van tientallen jaren telecom-ervaring en contacten. En die goede contacten omvatten ook enkele financiële zwaargewichten. Bij elke deal in Europa totnogtoe doken de namen op van Bank of America, GE Capital en de Caisse des Dépôts du Québec opgedoken. Telkens aangevuld met lokale investeerders. Callahan staat telkens borg voor de operationele aanpak.

Het verklaart de razendsnelle groei van Callahan Associates. In 1997 wond het jonge bedrijf er geen doekjes rond dat het de lat zeer hoog legde. In vijf jaar wou het verscheidene miljarden dollar in telecombedrijven pompen.

De expansie begon in Spanje met de instap in kabeloperator Cableuropa in juli 1997. Samen met zijn financiële partners verwierf het een belang van 32,5 procent. Cableuropa opereert onder de merknaam Ono. Het potentieel bereik van het Spaanse kabelbedrijf: vier miljoen woningen. In september 1998 was Frankrijk aan de beurt met een participatie van 28 procent in NC Numéricable. Bereik: 2,2 miljoen woningen in 33 steden waaronder Parijse voorsteden en Lyon. De andere partners zijn Canal+ en sedert eind vorig jaar France Télécom.

Dit jaar volgden Duitsland en Zwitserland. In Duitsland heeft Callahan al principeovereenkomsten op zak voor meerderheidsparticipaties in kabelbedrijven in Noordrijn-Westfalen en Baden-Württemberg. Het binnenhalen van de kabel van Noordrijn-Westfalen met een potentieel bereik van 8 miljoen woningen is de grootste verwezenlijking totnogtoe. Deutsche Telekom behoudt wel telkens een minderheidsbelang. In Zwitserland verwierf Callahan in maart de kabellicenties voor Zürich, Genève en Lausanne.

Nu is Telenet aan de beurt. En in een recent interview stak Richard Callahan niet weg dat hij ook richting Oost-Europa kijkt. Vooral expansie in Tsjechië, Slovakije, Hongarije en Polen ziet hij goed zitten.