De internationale keten Zara heeft van Amancio Ortega een machtige man gemaakt in de confectie-industrie.

De Spaanse regio Galicië heeft iets bijzonders. Het was een streek van smokkelaars, piraten en kleermakers voor de middeleeuwse koningen. Nu nog levert de streek ondernemers af die de scherpzinnigheid hebben van die drie.

Amancio Ortega staat op het punt de rijkste man van Spanje te worden want Inditex, het bedrijf dat hij bijna veertig jaar geleden oprichtte in Galicië, staat vanaf volgende maand op de beurs van Madrid genoteerd. Inditex is het holdingbedrijf van Zara, de internationale winkelketen van confectiekleren die stormenderhand de wereld verovert.

Zakenbankiers denken dat Inditex, dat vorig jaar met 1.080 winkels in 33 landen een omzet genereerde van 2,6 miljard euro, ongeveer 10 miljard euro waard is. Een beursintroductie van 26 procent van het bedrijf zou Ortega dus 2,6 miljard euro kunnen opleveren.

Amancio Ortega begon zijn loopbaan in een warenhuis als verkoper van ochtendjassen voor de matrones van Galicië. Ortega geeft geen interviews. Zijn foto verscheen vorig jaar voor het eerst in de pers en tot dan wisten slechts weinigen hoe de rijkste zakenman van Spanje eruit zag. Die foto is nog altijd de enige foto die van hem circuleert. Hij staat erop als een zestiger met zware kaken en een strak gezicht.

Zijn personeel zegt dat hij een bescheiden man is die niet graag praat met mensen uit beleefdheid en het uiterlijke vertoon van rijkdom schuwt. Moedig onderging hij het defilé van de zakenbankiers die een hevige concurrentie voerden om de beursintroductie te mogen begeleiden.

,,Maar we konden zien dat het voor hem een echte marteling was'', zegt een bankier die de pelgrimstocht maakte naar het hoofdkantoor van Ortega in La Coruna en met lege handen terugkeerde.

Ortega vertelt zijn vrienden altijd dat hij houdt van confectie. Toen hij in 1963 een klein lingeriebedrijf opende, was zijn eerste klant zijn vroegere baas van het warenhuis in La Coruna.

Zijn eerste Zara-winkels verkochten goedkope imitaties van producten van chiquere modehuizen.

Naarmate zijn bedrijf begon te floreren, besefte Ortega dat hij zich moest aanpassen aan de wispelturigheid van de mode als hij wou overleven tussen de grote jongens. Zijn geluk was dat hij een team ging vormen met José Maria Castellano. Hij was een computerexpert die Ortega's droom over kant-en-klare modecollecties zou waarmaken. Castellano, die nu gedelegeerd bestuurder is bij Inditex, was de pioneer van het concept van ,,live collecties'' die bijna even snel als de wisselende grillen van de consument ontworpen, gemaakt, verdeeld en verkocht kunnen worden.

Het bedrijf heeft gemiddeld 10 á 15 dagen nodig tussen het uittekenen van een nieuwe kledingstuk en de levering. De winkels van Zara in Europa krijgen tweemaal per week een nieuwe voorraad producten vanuit het enorme logistiek centrum in La Coruna, waar de kledingstukken een computergestuurd traject volgen en waar optische leestoestellen meer dan 60.000 kledingstukken per uur sorteren en verdelen.

Daniel Piette, modedirecteur bij de Franse groep voor luxeproducten LVMH, noemde Zara ,,waarschijnlijk de meest innovatieve en verbijsterende distributeur ter wereld''.

Castellano zegt dat Inditex kan reageren op de veranderende tendensen wat betekent dat het ,,het risico van de mode kan minimaliseren''.

Inditex vervaardigt de meeste van zijn collecties in eigen huis. De productie gebeurt in kleine partijen. Zara heeft geen grote voorraden. Als een item niet verkoopt dan wordt de productie stopgezet.

Dankzij de strategie van Castellano kon Inditex de afgelopen vijf jaar dubbel zo groot worden zonder een toename van de netto-schuld en zonder een daling van de groepswinst. Die groepswinst steeg vorig jaar met 27 procent tot 259 miljoen euro.

Als Inditex de derde week van mei naar de beurs gaat, dan zal het toetreden tot de top-tien van de Spaanse bedrijven qua marktkapitalisatie. Het zal de twee andere beursgenoteerde Spaanse kledingfabrikanten ver achter zich laten. Dat zijn Cortefiel en Adolfo Domingo, nog een man uit Galicië die in tegenstelling tot Ortega meer flair dan zakelijk verstand lijkt te hebben.

Als de beursintroductie van Inditex succesvol verloopt dan kan dat andere distributeurs aansporen om ook naar de beurs te gaan. Zo is er Mango, dat de grootste concurrent is van Zara in Spanje.

Net zoals Ortega is Isaac Andic, de stichter van Mango, een selfmade zakenman die uit de belangstelling wil blijven. Hij begon zijn loopbaan als verkoper van T-shirts op de markten van Barcelona. Het mode-imperium van Isaac Andic strekt zich uit over 49 landen waar 500 winkels vorig jaar een omzet haalden van 775 miljoen euro. Het bedrijf zegt dat het nu geen beursintroductie overweegt maar je kan er donder op zeggen dat de zakenbankiers hun uiterste best doen om Isaac Andic van gedachten te doen veranderen.