LONDEN (reuters) -- De problemen van Leeds United tonen aan dat Engelse voetbalclubs die in de financiële problemen komen, het bijzonder moeilijk hebben om de toestand recht te trekken. Dat komt onder meer door de straffen die de voetbalbond hun oplegt.

Leeds maakte vorige maand een jaarverlies van bijna 50 miljoen pond bekend -- een record voor een Engelse club. Afgelopen woensdag zei Leeds dat de gesprekken met zijn schuldeisers vastgelopen waren, en dat het mogelijk gedwongen zou zijn een gerechtelijk akkoord aan te vragen. Leeds torst een schuldenberg van ongeveer 80 miljoen pond, wat gelijk staat aan zowat 10 keer de marktwaarde van de club.

Analisten wijzen erop dat de normale procedure voor een bedrijf in financiële moeilijkheden -- een gerechtelijk akkoord aanvragen, personeel ontslaan en een akkoord proberen te bereiken met de schuldeisers -- bijna onmogelijk is voor voetbalclubs.

Ten eerste vormt ,,het personeel'' -- de spelers, dus -- zowat het belangrijkste actiefbestanddeel voor een club. Leeds gaf in het boekjaar dat eindigde op 30 juni, 56,6 miljoen pond of 88 procent van zijn omzet uit aan spelerslonen. Spelers verkopen lijkt dus op papier de beste manier om in de kosten te hakken. Maar Engelse clubs kunnen geen spelers ontslaan voor hun contract afloopt.

Ten tweede riskeren de Engelse clubs ook zware straffen wanneer ze hun toevlucht zoeken tot een gerechtelijk akkoord. De Engelse voetbalbond heeft aangekondigd dat hij vanaf mei volgend jaar clubs die een gerechtelijk akkoord krijgen, 10 punten zal afpakken in het klassement. De Premier League overweegt een gelijkaardige ,,sportieve'' sanctie op te leggen.

Wanneer een club die onder een gerechtelijk akkoord valt, er bovendien niet in slaagt een akkoord te bereiken met zijn schuldeisers en in vereffening gaat, dreigt ze bovendien uit de bond gegooid te worden en daardoor haar belangrijkste bron van inkomsten te verliezen. Dat overkwam tien jaar geleden bijvoorbeeld Maidstone, een club uit Kent, die uit de derde divisie in een lokale competitie belandde.

Leeds kan met andere woorden nauwelijks snoeien in zijn kosten, en het dreigt uit de prestigieuze Premier League gegooid te worden als het in vereffening gaat. Niet te verwonderen dat de club problemen heeft om aan vers geld te geraken. Eventjes zag het ernaar uit dat de Britse zakenman Allan Leighton samen met de private fondsverschaffer ARM Holdings Group 4,4 miljoen pond in de club zou injecteren, in ruil voor een belang. Leighton, de voorzitter van de Britse post, is bestuurder bij Leeds. Maar die gesprekken vielen afgelopen woensdag dus stil.

Volgens een woordvoerder van de voetbalbond zijn de straffen bij een vereffening of een gerechtelijk akkoord vooral bedoeld om de competitie te vrijwaren. Clubs zouden immers via een gerechtelijk akkoord een oneerlijk voordeel kunnen krijgen tegenover hun concurrenten, zegt hij: ,,Er is een duidelijke correlatie tussen hoeveel geld een club uitgeeft, en haar sportief succes. Als de clubs zomaar massa's geld kunnen uitgeven en dan op het einde van het seizoen hun schulden kunnen wegvegen, zouden we terechtkomen in complete chaos.''

De regels waardoor clubs geen spelers aan de deur kunnen zetten, zijn bedoeld om de kleinere clubs te beschermen, zegt hij. ,,Als clubs een einde kunnen maken aan contracten van spelers, zullen spelers dat recht ook voor zichzelf opeisen. Zij zouden dan hun ontslag kunnen geven bij de ene club om naar de andere te vertrekken, waardoor clubs hun transferinkomsten zouden verliezen.''

Leeds blijft nog steeds praten met zijn schuldeisers en met mogelijke investeerders. Een akkoord zou de nodige middelen verschaffen om nog drie maanden door te gaan, waardoor er wat ademruimte komt om de financiering op langere termijn rond te krijgen.