BRUSSEL -- Het aandeel Delhaize werd gisteren massaal gedumpt na de tweede winstwaarschuwing in enkele maanden tijd. Analisten waarschuwen voor een mogelijke negatieve spiraal bij Delhaize, nu de groep de krachtmeting met Wal-Mart verliest. Delhaize sloot gisteren 12,8 procent lager af na een dagdieptepunt van 19 procent verlies.

De forse koersval ontnuchterde gisteren het management van Delhaize dat gehoopt had met een eerder uitgebreide mededeling de markten te kalmeren. Sinds 17 september, de dag dat de Amerikaanse concurrent Kroger met een winstwaarschuwing uitpakte, begon een niet te stelpen bloeding in de koers van Delhaize, zeker toen ook gigant Wal-Mart enkele dagen geleden zei dat de verkopen achterbleven.

Het communiqué van gisteren miste zijn beoogd effect volledig. Op een bepaald ogenblik noteerde het aandeel 19 procent in het rood, wat de koers terugbracht tot het niveau van 1987. In oktober van dat jaar vond een belangrijke beurscrash plaats.

Beurshandelaren vermoeden dat Amerikaanse speculanten rekenen op koersdalingen. Delhaize is voor de hedge funds of hefboomfondsen een aantrekkelijk doelwit vanwege zijn loodzware financiële schuld (netto 4,1 miljard euro). Die is het gevolg van de overname van Hannaford in de VS. ,,Amerikaanse fondsen gaan short -- ze verkopen aandelen die ze niet in portefeuille hebben, in de hoop ze achteraf goedkoper zelf te kunnen kopen -- en de nietsvermoedende Belgische beleggers pikken het aandeel op'', zei een beurshandelaar gisteren.

De koersval weerspiegelt een negatieve spiraal. De winst van Delhaize dekt maar 2,1 keer de jaarlijkse rentelast, wat betekent dat Delhaize weinig manoeuvreerruimte heeft. Aan de pluszijde staat dat Delhaize pas vanaf 2006 zijn (obligatie)schuld moet terugbetalen. Die noteert nu op BBB- of één stapje boven ,,junk status''.

Delhaize zei dat de winst per aandeel dit jaar (vóór afschrijving van goodwill en uitzonderlijke elementen) met 24 procent tot 29 procent zal dalen. De omzet zou met 1 tot 2 procent zakken, afgaand op de huidige wisselkoersen.

Guy Elewaut, zegsman voor de groep, sprak over een conjunctureel probleem. Analisten hechten daar weinig geloof aan. ,,Food Lion en Kash n' Karry verliezen marktaandeel, terwijl andere delen zich goed houden. Ze hebben een probleem in het zuidoosten van de VS en dat probleem zal niet zomaar verdwijnen.''


Pletwals
Het probleem luistert naar de naam Wal-Mart, de grootste distributeur ter wereld, die in de thuismarkt van Food Lion als een pletwals door de distributie raast. Analisten schatten dat 40 tot 45 procent van de nieuwe verkoopoppervlakte in de regio afkomstig is van Wal-Mart, bekend om zijn frontale prijsagressie.

,,Begin augustus zeggen dat de winst vlak blijft en zeven weken later zeggen dat het een kwart lager zal zijn, staat niet mooi'', merkte een analist op die zei concrete maatregelen te missen om de problemen op te lossen. Pierre-Olivier Beckers wees in het communiqué op de veerkracht van Delhaize. Hij herhaalde ook zijn uitspraak dat Delhaize in de VS in de periode 2001-2003 een vrije cashflow zou halen van 1 miljard dollar.

Volgens analisten kan dat enkel door op de investeringsrem te staan, of door te prutsen aan het dividend dat de Amerikaanse dochter jaarlijks aan de moeder stort. In beide gevallen gaat het om tijdelijke maatregelen.


Minder
,,Minder winkels openen of minder winkels vernieuwen, is de toekomstige groei ondergraven'', zei een beurshandelaar. Volgens Thierry François, analist bij Fortis, is het winkelpark van Delhaize in de VS vrij nieuw en kan Delhaize zich een tijdelijke pauze permitteren. Ten slotte zou de Belgische moeder bij de betaling van het dividend dieper in de buidel kunnen tasten om de Amerikaanse dochter te sparen.

Precies over dat dividend zei Delhaize niets in zijn communiqué. Door de lage koers van gisteren kwam dat uit op een brutodividend van 8 procent. Met een beoogde winst van 3 euro per aandeel, kan Delhaize zich permitteren het dividend op 1,44 euro bruto te houden.