BRUSSEL -- De oplossing van een decennialange vete in de Duitse ondernemersfamilie Herz kan mogelijk een einde maken aan de onzekerheid over de toekomst van Beiersdorf, de producent van Nivea.

Beiersdorf, dat naast Nivea ook andere bij ons bekende producten maakt, zoals de pleisters van Hansaplast en de lippenbalsem Labello, is voor 44 procent in handen van de Duitse financiële groep Allianz. Daarnaast bezit ook de holding Tchibo van de familie Herz 30 procent van de aandelen. Tchibo en Beiersdorf zijn beide gevestigd in Hamburg.

Tchibo steunt, na de verkoop vorig jaar van de tabaksproducent Reemtsma (bekend van het sigarettenmerk West) aan British American Tobacco, nog op twee poten: de koffiebranderij Tchibo, die marktleider is in Duitsland, en het belang in Beiersdorf.

Allianz is al geruime tijd vragende partij om zijn participatie in Beiersdorf van de hand te doen. De voor de hand liggende overnemer is Tchibo, dat bovendien een voorkooprecht op de aandelen heeft. Maar die evidente conclusie is zonder de verwikkelingen binnen de familie Herz gerekend.

De vijf kinderen Herz, de erfgenamen van stichter Max Herz die in 1965 overleed, leven immers al jarenlang in onmin. Blijkbaar was het testament van vader Herz niet erg duidelijk, zodat er na zijn overlijden tussen de kinderen een strijd om de leiding van het bedrijf losbarstte.

Uiteindelijk slaagde de oudste broer, Günter, erin de sleutels van de directiekamer in handen te krijgen. De raad van toezicht -- het equivalent van onze raad van bestuur -- werd daarentegen gecontroleerd door zijn broers. Die slaagden er twee jaar geleden in hem uit de topfunctie te laten opstappen.

Helaas raakten door het gehakketak tussen de familieleden alle belangrijke beslissingen bij Tchibo -- zoals het optrekken van het belang in Beiersdorf -- geblokkeerd. De verkoop van Reemtsma had bijvoorbeeld ruim 5 miljard euro opgeleverd, maar waarin dat geld geïnvesteerd zou worden, was onduidelijk.

Begin vorige week bereikten de kibbelende erfgenamen eindelijk toch een wapenstilstand. De broers Michael, Wolfgang en Joachim en moeder Ingeburg Herz stemden ermee in broer Günter en zus Daniela uit te kopen voor het niet onaardige bedrag van 4,2 miljard euro. De twee familieclans gaan voortaan elk hun eigen weg.

Het beslechten van de familievete kan de verkoop van het pakket Beiersdorf-aandelen in een stroomversnelling brengen. Enkele dagen nadat de broers en zus de strijdbijl hadden begraven, gaf topman Dieter Ammer van Tchibo -- de vroegere baas van het door Interbrew overgenomen Beck's -- voor het eerst officieel toe dat Tchibo interesse heeft om het belang in Beiersdorf te verhogen.

Maar, voegde hij eraan toe, alleen als dat kan gebeuren tegen een faire prijs. De minderheidsaandeelhouders hoeven met andere woorden niet op een openbaar overnamebod te rekenen. Tchibo is ook niet verplicht zo'n bod uit te brengen als het de participatie van Allianz overneemt.

Opvallend genoeg heeft Günter Herz in het akkoord met zijn broers uitdrukkelijk bedongen dat, als Tchibo zijn belang in Beiersdorf verhoogt, hij ook een pakket aandelen mag overnemen. Het is immers onder de leiding van Günter dat Tchibo destijds in Beiersdorf stapte. Het bedrijf ligt hem nog zeer na aan het hart. En geld om erin te stappen, heeft hij nu genoeg.

Tchibo en Herz zijn echter niet de enige gegadigden. Het goed presterende Beiersdorf is een gewilde prooi, waarop zowat alle groten uit de cosmeticawereld azen. Zo zou het Amerikaanse Procter & Gamble al belangstelling hebben laten blijken. Andere mogelijke overnamekandidaten die regelmatig genoemd worden, zijn het Duitse Henkel -- dat onlangs lijdzaam moest toezien hoe Procter & Gamble het eveneens Duitse Wella inpikte, het Franse L'Oréal en zelfs het Brits-Nederlandse Unilever.

Probleem is natuurlijk dat een andere overnemer dan Tchibo wél een overnamebod zou moeten uitbrengen op alle aandelen van Beiersdorf. Daardoor wordt de overname niet alleen een dure affaire, het risico bestaat ook dat Tchibo niet wil verkopen, en als een hinderlijke mede-aandeelhouder de beslissingsmacht van de nieuwe eigenaar beknot.