WOLFSBURG (reuters, eigen berichtgeving) -- De gloednieuwe Volkswagen Golf werd gisteren gelanceerd. De vijfde versie van de middenklasser, die ook in Vorst wordt geproduceerd, moet de verkoop van VW opnieuw opkrikken. De autobouwer hoopt om volgend jaar 600.000 stuks van de populaire wagen te verkopen.

,,Visueel en technisch hebben we met dit model de grootste stap voorwaarts gedaan sinds de eerste Golf-versie'', zei Bernd Pischetsrieder, de gedelegeerd bestuurder van Volkswagen, gisteren. ,,Maar het blijft een Golf.'' Op de eerste officiële foto's die al gepubliceerd werden, is duidelijk te zien dat het design maar licht aangepast werd.

Het eerste model van de Golf kwam in 1974 op de markt. Wereldwijd werden van de eerste vier generaties meer dan 22 miljoen exemplaren verkocht. De Golf is daarmee het best verkochte model van Volkswagen en overtreft zelfs de Kever. Het populairste model van Volkswagen moet wereldwijd alleen de duimen leggen voor de Corolla van de Japanse autoproducent Toyota.

De verwachtingen bij Volkswagen staan dus hooggespannen. Het nieuwe pronkstuk moet de motor bij de autobouwer opnieuw doen aanslaan, want de afgelopen jaren moest VW zijn Franse concurrent PSA Citroën laten voorafgaan in de lijstjes van best verkochte auto's. De Peugeot 206 onttroonde de Golf in 2001 als de best verkochte auto in Europa.

Ook in ons land voerde Volkswagen tot 2000 steevast de lijstjes met de best verkochte wagens aan. Het aandeel van de Golf was daarin zeer belangrijk. Maar in 2001 werd Volkswagen onttroond door Renault. In 2002 zakte de autobouwer zelfs terug tot de vijfde plaats en moest hij Peugeot, Renault, Citroën en Opel laten voorgaan. De Golf heeft nu nog maar een marktaandeel van 3,6 procent in België. Op zijn hoogtepunt was dat 6 procent.

,,Met de nieuwe Golf mag niets verkeerd gaan'', luidt het bijgevolg in het hoofdkwartier. Want als de nieuwe Golf flopt, zit de Duitse autobouwer pas echt in de problemen. De Golf is traditioneel goed voor de helft van de winst van het Duitse merk. Het succes van de nieuwe Golf is meteen ook een belangrijke test voor Pischetsrieder, die in april 2002 de fakkel overnam van Ferdinand Piech.

Volkswagen wachtte volgens analisten te lang met de ontwikkeling van het model. Daardoor konden de Franse constructeurs PSA Citroën en Renault te veel marktaandeel inpikken van de Duitsers. Op 18 oktober start de verkoop van het nieuwe model in Duitsland. Het merk heeft daarmee een voetje voor op de nieuwe Opel Astra, die in het voorjaar van 2004 wordt gelanceerd, en de nieuwe Ford Focus, die er in de herfst van 2004 aankomt.

Volkswagen hoopt in 2004 meer dan 600.000 stuks van de Golf V te verkopen. Dit jaar zullen al 135.000 stuks van het nieuwe model van de band rollen. In de Belgische fabriek in Vorst moeten dat er tegen het einde van het jaar een paar tienduizenden zijn. De Golf wordt ook gebouwd in de Duitse steden Wolfsburg en Mosel, en in Zuid-Afrika.

De Golf is trouwens niet het enige model waar Volkswagen op rekent om de verkoop opnieuw aan te zwengelen. Eerder dit jaar kwamen al de monovolumer Touran en de Touareg, een 4x4, op de markt. Volkswagen is ervan overtuigd dat het dit jaar meer dan 5 miljoen auto's zal verkopen.