PARIJS (afp, reuters) -- Het Franse staatsconcern Electricité de France (EdF) heeft woensdag zowel de Europese Commissie als de Italiaanse regering onaangenaam verrast met de mededeling dat ze een aandeel heeft van 20 procent in de Italiaanse energieholding Montedison.

De mededeling kwam amper een dag nadat EdF, het grootste stroombedrijf van Europa, in een officiële kennisgeving had gemeld dat het zijn belang in Montedison had vergroot van 3,97 tot 5,97 %.

Het Italiaanse ministerie van Financiën reageerde erg gepikeerd en zei dat Italië zich niet zonder slag of stoot zou neerleggen bij de Franse ,,inbraak''. Een woordvoerder van het ministerie trok de bewering van EdF in twijfel dat het om een puur financiële investering gaat.

Een woordvoerster van de Europese Commissie kondigde een onderzoek aan dat moet uitwijzen of de Fransen nu de controle krijgen over het beleid van de Italiaanse maatschappij.

Montedison is voor de Italianen een ,,strategisch'' belangrijke holding, met belangen in energie, verzekeringen en levensmiddelen. EdF is vooral geïnteresseerd in Edison, het grootste particuliere stroombedrijf in Italië en tevens een gasbedrijf.

EdF is al een tijdje bezig met een Europese uitbreiding, tot grote wrevel van de andere Europese landen. Want terwijl het concern volop profiteert van de Europese liberalisering van de stroomsector, verzet zijn aandeelhouder -- de Franse staat -- zich met hand en tand tegen buitenlandse overnames in de Franse energiesector.

De nieuwe Italiaanse regering-Berlusconi zal het conflict wellicht aangrijpen om haar tanden te tonen aan de centrum-linkse regering in Parijs. Maar de grote vraag is wat de Italianen kunnen uitrichten. De zaak zal misschien, naar de beste Italiaanse traditie, beslecht worden in een achterkamer van de zakenbank Mediobanca. Die heeft immers de controle over Montedison.

Waarnemers vermoeden dat Mediobanca zal aansturen op een splitsing van de holding, waarbij Edison aan de Fransen zal worden doorgespeeld. Een belangrijke indicatie zou kunnen komen van de verkoop van de niet-energiebelangen van Montedison, zoals de verzekeraar Fondiaria en de Franse agro-voedingsgroep Eridania Beghin Say.

EdF kan zijn greep op Montedison versterken door een pact af te sluiten met de Frans-Poolse investeerder Romain Zaleski, die een belang van 10 % heeft.