FRANKFORT/PARIJS (reuters) -- Zowel de Duitse als de Franse economische groei zijn in het eerste trimester van dit jaar sterker gedaald dan specialisten hadden voorspeld. Vooral de Duitse cijfers baren economisten zorgen. Het ziet er meer en meer naar uit dat de grootste economie van de eurozone dit jaar met minder dan 2 % zal groeien.

Duitsland zag zijn economie in het eerste trimester met 2 % groeien tegenover dezelfde periode van 2000, toen er nog 2,6 % groei was. De woensdag bekendgemaakte cijfers zetten sommige analisten ertoe aan hun verwachtingen voor het hele jaar neerwaarts te herzien.

Op kwartaalbasis was er nog sprake van een stijgende groei -- van 0,2 naar 0,4 % -- maar dit viel grotendeels toe te schrijven aan een scherpe terugval van de invoer, aldus specialisten.

De economische terugval kwam niet onverwacht, maar was groter dan verwacht en deed zich voor op verschillende fronten. De investeringen in de bouwsector, de consumptie en de overheidsuitgaven namen allemaal een duik, en ook de hoge energieprijzen namen een stevige hap uit het nationale inkomen.

In Frankrijk, de tweede grootste economische macht uit het euro-blok, was de toestand een stuk beter. De groei bedroeg er nog 2,7 procent op jaarbasis en 0,5 procent op kwartaalbasis. Ook bij onze zuiderburen boet de sterke expansie van de voorbije maanden aan kracht in, maar de consumptie (+1,3 %) kon de terugval van de investeringen wel enigszins compenseren. Bovendien is het zwakke investeringsklimaat vooral het gevolg van voorraadverminderingen, een fenomeen dat van voorbijgaande aard moet zijn.

Ook in ons land publiceerde de Nationale Bank woensdag kwartaalcijfers. De Belgische groei hield in de eerste drie maanden van dit jaar het midden tussen het Franse en het Duitse tempo (zie bijgaand artikel) .

Economisten vrezen dat Duitsland nog niet aan de bodem van de conjunctuurcyclus zit, omdat de Amerikaanse groeivertraging nog een tijd zal invreten op de export. Dinsdag werd bovendien bekend dat de Ifo-indicator, een conjunctuurbarometer die het Duitse ondernemersvertrouwen meet, in april op het laagste punt stond in bijna twee jaar.

,,De groeivoorspellingen voor het hele jaar zullen wellicht worden herzien tot 1,5 %'', meent Holger Fahrinkrug van UBS Warburg. De Duitse regering verlaagde onlangs haar officiële voorspelling van 2,75 tot ,,ongeveer'' 2 procent, maar binnenskamers is te horen dat het wellicht iets minder wordt dan 2 procent..

Wat analisten vooral zorgen baart, is dat de terugval in Duitsland niet vergezeld wordt door een afnemende inflatie. Uit voorlopige cijfers bleek woensdag dat de inflatie in mei steeg tot 3,5 %, tegenover 2,9 % in april. Dat is niet alleen meer dan de verwachte 3,2 %, maar ook een heel eind boven de 2 % die de Europese Centrale Bank (ECB) hanteert als doelstelling voor de eurozone.

De meeste economisten verwachten daarom niet dat de ECB nog voor de zomer de rente een tweede keer zal verlagen. Deze week voldeed de ECB alvast aan die verwachtingen, door haar belangrijkste rentetarief op 4,5 % te houden.

De euro was de voorbije dagen het slachtoffer van de zwakke groeicijfers. De eenheidsmunt verloor ruim 2 % tot onder 86 dollarcent. Een dollar is daarmee -- voor het eerst sinds eind november -- opnieuw ongeveer 47 frank waard. De Duitse langetermijnrente overschreed intussen de drempel van 5,1 %, in een reactie op de hoge inflatiecijfers.