Bestfoods beraadt zich over de verkoop van zijn bakkerij-afdeling aan Diageo, de Britse voedings- en drankengroep. De verkoop zou deel uitmaken van zijn defensiestrategie tegen het overnamebod van Unilever. Dat bod bedraagt 18,4 miljard dollar.

De Amerikaanse groep, fabrikant van Knorr soep en Hellmann mayonaise, is van plan om deze week haar defensiestrategie bekend te maken. Zo wil ze een eind maken aan de drie weken durende patstelling met haar Brits-Nederlandse overnamekandidaat.

Mensen die betrokken zijn bij de gesprekken zegden dat Bestfoods hoogstwaarschijnlijk zijn bakkerij-afdeling zou verkopen aan Diageo. Ze sloten niet uit dat Bestfoods een bod zou doen op de Pillsbury-afdeling van Diageo. Ze waarschuwden er wel voor dat die zet fiscaal gezien heel onaantrekkelijk zou kunnen zijn voor Diageo.

De bakkerij-afdeling van Bestfoods haalde vorig jaar een verkoop van 1,7 miljard dollar maar groeide slechts met 2,3 procent. Als Diageo die afdeling zou overnemen, zouden de speculaties nog toenemen over een spin-off van de voedingsafdeling van Diageo.

Diageo verkoopt ook Johnnie Walker whisky en Guinness stout. Het bedrijf onderzoekt al enige tijd de mogelijkheden voor zijn Amerikaanse activiteiten in de verpakte voedingswaren, waarvan het bekendste merk Pillsbury deegwaren is.

Analisten geloven dat een spin-off van Pillsbury fiscaal efficiënter zou zijn dan een verkoop. Een overname in de voedingssector zou een verrassing zijn voor de aandeelhouders want Diageo zei onlangs nog dat het geen plannen had om een overname te doen van voedingsbedrijven. En dat ondanks het feit dat Paul Walsh, de volgende algemeen directeur van Diageo, jarenlang aan het hoofd van Pillsbury stond.

Bestfoods is de grootste warme bakker in de Verenigde Staten en zou Pillsbury een rist grote Amerikaanse merken kunnen bieden zoals Entenmann cakes, Thomas' English muffins en broodproducten van Friehofer. Waarnemers hebben de geruchten ontkend dat Diageo een bod op Bestfoods zou doen om het bedrijf te helpen.

De adviseurs van Bestfoods hebben verschillende mogelijkheden onderzocht, waaronder een defensieve fusie met een even groot bedrijf. Maar analisten twijfelen of een dergelijke fusie voldoende waarde zou creëren voor de aandeelhouders om het bod van 66 dollar cash per aandeel van Unilever af te ketsen.

Bestfood heeft het bod van Unilever afgewezen als ,,financieel onvoldoende''. Het management, onder leiding van Charles 'Dick' Shoemate, heeft verklaard dat het erop zal toezien dat het waarde creëert voor de aandeelhouders zodat de kans op een fusie zonder premie kleiner wordt.

Diageo, Bestfoods en Unilever wilden geen commentaar kwijt. Bestfoods wordt bijgestaan door Merrill Lynch en Salomon Smith Barney. Goldman Sachs en UBS Warburg adviseren Unilever.

© The Financial Times