Neil Burrows
© mc
MELSBROEK -- Maandag moet het rapport klaar zijn dat Virgin Express en DAT opstellen over de zin van een fusie tussen beide luchtvaartmaatschappijen. Volgens gedelegeerd bestuurder Neil Burrows van Virgin Express zal Richard Branson van de Virgin-moedergroep hoe dan ook investeren in Brussel, ofwel in de fusiemaatschappij ofwel in de uitbouw van Virgin Express apart. Sommige commentatoren vinden de fusie vooral een goede zaak voor Virgin Express. DAT zou de gesprekken volgens hen enkel voeren omdat Branson wil investeren in DAT. Volgens de Brit Burrows (57) is de fusie in beider belang. ,,Een fusie is even interessant voor ons als voor DAT. Er zal een sterke maatschappij ontstaan.''

Hoewel begin volgende week al duidelijkheid moet komen over de fusie, werd gisteren nog gesleuteld aan het businessplan. Of er jobs bedreigd zijn bij Virgin Express kon Burrows niet zeggen. ,,Geen enkele werknemer in de Belgische luchtvaart is vandaag gerust'', zegt Burrows. Toch moet het Virgin-personeel zich niet te veel zorgen maken. ,,Voor het vliegend personeel is een fusie geen probleem, want ik kan me niet voorstellen dat het totaal aantal vliegtuigen zou verminderen.'' Bij de ondersteunende en commerciële diensten zit Virgin ook goed, want DAT heeft omzeggens geen eigen infrastructuur. ,,De rationalisatie zal vooral bij het management plaatsvinden.''

Volgens waarnemers maakt Burrows -- een ex-piloot die bekend staat om zijn hoog emotioneel quotiënt, die goed ligt bij het personeel dat hij bij voornaam kent, en die Virgin Express door een moeilijke herstructurering heeft geleid naar winstgevendheid en zo een vertrouwensman van Branson werd -- veel kans op de topjob bij de fusiemaatschappij. Rob Kuijpers, de voorzitter van DAT, zei dat de gedelegeerd bestuurder niet noodzakelijk Nederlands moet kennen. ,,Ik denk dat het Virgin Express-management een kans verdient bij DAT'', reageert Burrows.

Net als Kuijpers vindt Burrows instinctief dat de fusie zin heeft. ,,Indien de fusie niet doorgaat, zal er naast DAT echter een Virgin Express komen met extra middelen'', behoudt Burrows de onderhandelingsmarge. ,,Ook Branson voelt aan dat hij liefst fusioneert, maar heeft gezegd evengoed te willen investeren in Virgin Express apart. Virgin Express draait goed, heeft veel tevreden klanten en werkt erg efficiënt.''

,,Vorig jaar stopte Branson al geld in Virgin Express, toen de markt veel minder gunstig was dan nu omdat we toen moesten concurreren met Sabena en Swissair, twee gerenommeerde en vooral door de staat gesteunde bedrijven. Enkel tegen DAT concurreren zal veel eenvoudiger zijn. Bovendien, fusie of niet, de commerciële afspraken gelden een jaar.''

Is een fusie dan wel nodig? ,,Ten eerste valt een concurrent weg door de fusie'', zegt Burrows. ,,Daarnaast geef ik toe dat DAT fondsen meebrengt die ook Virgin Express goed kan gebruiken.''

Waarnemers twijfelen of Virgin Express te verzoenen is met een maatschappij die ook mikt op zakenreizigers. ,,Virgin Express aanpassen aan het nieuwe businessplan is niet zo moeilijk'', zegt Burrows. ,,Dat kan met enkele interieuringrepen in onze toestellen. Extra diensten aan boord, zoals aangepaste catering, zijn eenvoudig te regelen. Vergeet ook niet dat ruim 50 procent van onze klanten vandaag al zakenlui zijn, die tevreden zijn over ons product en onze stiptheid. Ik nodig de criticasters uit onze economy class te vergelijken met elke andere.''

Burrows heeft dan ook geen plannen om Virgin Express te veranderen indien de fusie niet doorgaat.

,,Indien we alleen blijven, blijven we ons product aanbieden zoals we dat vandaag doen. Als je nog slechts een maatschappij in Brussel overhoudt, moet je echter een traditioneler product hebben.''

Eind maart publiceert Virgin Express de financiële resultaten van vorig jaar. Sinds nieuwjaar hebben we recordresultaten gehaald in onze omzet. We scoren zelfs beter dan tijdens het zomer-hoogseizoen.''

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig