Hoe ziet de toekomst eruit? Zullen we met de dieren praten of met het fornuis en de microgolf in de keuken? Het laatste lijkt waarschijnlijker. Om er een idee van te krijgen, moet je naar de tweede Living Tomorrow, beter bekend als het Huis van de Toekomst in Vilvoorde. Dat opent vandaag de deuren. En als het een beetje meevalt, doet Living Tomorrow in de nabije toekomst hetzelfde in Londen, Amsterdam, Berlijn, in Silicon Valley en ergens in China.

Door een raam op de eerste verdieping tillen enkele verhuizers het meubilair van de Italiaanse kinderkamer voorzichtig naar binnen, in de gang wordt geverfd, terwijl in het kantoor van de toekomst enkele nieuwe toepassingen worden getest. Enfin, het tweede Huis en Kantoor van de Toekomst van de vzw Living Tomorrow is nog niet helemaal klaar.

In de cafetaria bengelt wel al een sterk vergrote versie van de Acarus Domesticus Futurus , zeg maar de Huismijt van de toekomst. Het bier wordt blijkbaar wel nog getapt uit een kraan en we drinken de cola nog uit een glas, maar een eindje verder in de keuken luistert een pc naar gesproken bevelen. Die computer houdt onder meer automatisch de keukeninventaris bij. Misschien kan hij wel verwittigen wanneer de boter bijna opgesmeerd is. Spraaktechnologie maakte het ook mogelijk het glazen en met zonnecellen bedekte dak te openen met het bevel ,,Dak open''.

In het huis staat uiteraard een home theater waar de gestresseerde zakenman wat kan bijkomen. Extraatje: hij kan die kamer ook als home office gebruiken.

In de living volstaat een gesproken bevel om de kamer helemaal aan te passen aan de stemming of mood van het moment. Stel dat je ,,nacht'' roept, dan gaat het tv-toestel automatisch uit, vallen de gordijnen dicht, springt de beveiliging aan en wordt de (elektronische) open haard gedoofd. Je pyjama aantrekken en een nachtzoen geven moet je wel nog zelf doen, voorlopig toch nog.

Peter Bongers, ceo van Living Tomorrow, ziet dat het goed is. Hij leidt samen met architect Frank Beliën het project. Het is wel frappant dat twee Limburgers Brussel komen tonen hoe de toekomst eruit zal zien.

Het tweetal liep een tiental jaren geleden rond met het idee een Huis van de Toekomst te bouwen. Zij hadden wel een hele tijd nodig om de scepsis weg te werken. Tien jaar later lijken ze het goede tempo gevonden te hebben. Op 24 mei opent het tweede huis in Vilvoorde. Ondertussen vonden ze met de hulp van de stad Amsterdam een flinke lap grond vlakbij het futuristische ArenA, het hypermoderne voetbalstadion van Ajax. ,,Daar komt ons derde huis. Het is een echte toplocatie, want er komt nog een mega filmcomplex; het treinstation wordt een architecturaal hoogstandje en er zijn enkele hoofdkwartieren gevestigd van grote bedrijven'', zegt Peter Bongers.

Maar de expansie gaat verder. ,,We verwachten elk ogenblik de toelating om een project te starten in Londen, vlakbij de Millennium Dome. Er wordt bovendien onderhandeld met de stad Berlijn, maar die gesprekken verlopen vrij moeizaam. Wij streven naar toplocaties, zoals in Amsterdam en Londen, maar de normale grondprijzen in die steden zijn voor ons onbetaalbaar. Dat is een te hoge drempel om te starten. De gronden die de stad Berlijn in aanbieding heeft, zijn vrij schaars. We zien nog wel.''

Daarnaast wordt er gedacht aan een project in de Californische Silicon Valley en onlangs bracht de vice-premier van China een bezoek aan Living Tomorrow. ,,Wij streven op iets langere termijn naar een tiental locaties: vijf in Europa, drie in de VS en een tweetal in Azië.''

Belangrijk is dat de naam Living Tomorrow en het concept van het Huis van de Toekomst internationaal beschermd zijn. ,,Wij zijn ervan overtuigd dat dit een uitstekend concept is dat heel wat bedrijven kan aanspreken en dat we kunnen exporteren'', zegt Peter Bongers.

,,In 1995 toonden wij in ons eerste huis al een keukencomputer met e-commerce mogelijkheden via het Internet. In die tijd was dat zeer revolutionair. Wij werken samen met zes, zeven onderzoekslaboratoria van internationale en toonaangevende bedrijven. Op die manier hebben we een goed onderbouwde visie van hoe de toekomst er zal uitzien.''

Een bewijs daarvan is misschien wel dat Bill Gates, de getormenteerde topman van Microsoft, naar Vilvoorde kwam om het eerste Huis van de Toekomst te openen. ,,Hij gaf er de openingstoespraak en enkele weken later stuurde hij een cameraploeg. Hij gebruikte de beelden geregeld bij uiteenzettingen en toonde ons huis en de technologie erin als voorbeeld op een internationaal congres over distributie in het Canadese Vancouver. Dat is een beetje het Davos van de distributie. Daar zaten heel wat topmensen van onder meer Delhaize, Colruyt en GB in de zaal en die vielen naar het schijnt bijna van hun stoel toen ze beelden van het Huis van de Toekomst zagen, begeleid door commentaar van Bill Gates.'' Volgens Peter Bongers heeft Gates ondertussen al beloofd de tweede Living Tomorrow te komen bezoeken.

Het eerste complex heeft een vloeroppervlakte van 1.200 m2 en kostte 250 miljoen frank, inclusief de technologieën. Het tweede meet 3.700 m2 en zal ongeveer 580 miljoen frank kosten. Het project in Amsterdam wordt begroot op 600 miljoen. Het geld komt grotendeels van de partners van Living Tomorrow. Dat zijn vooral bedrijven en enkele organisaties. ,,In ruil voor hun bijdrage hebben ze een waardevol marketing-, branding- en corporate image-instrument en kunnen ze het huis tijdens de weekdagen gebruiken om seminaries, dealerdagen of persconferenties te houden. Die bedrijven willen hun naam aan dit huis verbinden om te tonen dat ze in hun sector aan de top staan en hun tijd voor zijn.''

Tijdens weekends en vakanties is het huis toegankelijk voor het publiek, mits een toegangsticket van 300 frank. Scholen komen graag naar Living Tomorrow, bijvoorbeeld als onderdeel van een schoolreis. Dit zal wel een educatieve uitstap zijn, zodat Vlaams minister van Onderwijs Marleen Vanderpoorten wellicht geen bezwaar zal hebben.

Het eerste Huis van de Toekomst, dat inmiddels de deuren sloot, ontving 625.000 toeschouwers, of zo'n 125.000 per jaar. De helft van de bezoekers waren particulieren.

,,De ontwikkeling van het eerste complex was niet zo'n makkelijke klus. We hadden 157 partners en bijna vier jaar nodig om het project financieel rond te krijgen. Zo'n lange ontwikkelingstijd is niet logisch omdat dit project slechts vijf jaar kan meegaan. Daarom streven we ernaar om het aantal partners te verlagen en de ontwikkelingstijd in te korten. Voor het tweede huis is het aantal partners al gedaald tot 92. Het huis in Amsterdam wordt gebouwd in samenwerking met een zeventigtal sponsors en in Londen hopen we het te doen met vijftig mondiale en absoluut toonaangevende ondernemingen.''

De partners worden gekozen rond een tiental thema's die in het huis van de toekomst worden getoond. Informatica- en communicatietechnologieën waren in het eerste huis goed voor 35 procent. Dat is in het tweede huis al gestegen tot 65 procent. De andere thema's zijn onder meer mobiliteit, milieu, energie, domotica en media.

En elk thema heeft z'n eigen partners zoals Microsoft, 3Com en Lernout & Hauspie voor de informatica, KPN voor telecom, Tractebel voor energie enzovoort.

,,Wij proberen die nieuwe technologieën zo realistisch mogelijk voor te stellen. Ze worden geplaatst in een heel herkenbaar kader zoals een keuken of woonkamer. We werken in elke kamer met een geïntegreerd concept in plaats van onsamenhangende demo's. Op die manier krijg je tijdens een rondleiding van ongeveer twee uur een realistisch beeld van de toekomst''

,,In het nieuwe huis zal men bijvoorbeeld zien hoe de nieuwste agent technology van Microsoft werkt. Dat is een softwareprogramma dat je zou kunnen vergelijken met een soort geavanceerde persoonlijke secretaris. Het maakt een geïntegreerde communicatie mogelijk tussen gsm, laptop, pc, Internet, domotica, handpalmcomputers, enzovoort. Die agent is uitgerust met artificiële intelligentie zodat hij bijleert van het gedrag van de gebruiker. Stel dat u geregeld tennis speelt. De agent zal dat op den duur herkennen en als er ergens, waar dan ook, nieuws is over tennis, zal de agent die info aan u bezorgen.''

Een ander voorbeeld: u probeert iemand te telefoneren, maar die persoon is er niet. De agent zal uit ervaring weten wanneer de gezochte persoon makkelijk bereikbaar is en dan contact nemen op een moment dat het u ook past.

Maar niets is zo snel gedateerd als nieuwe technologieën. Daarom heeft zo'n Huis van de Toekomst een kort leven. Langer dan vijf jaar is niet houdbaar als het een beetje actueel wil blijven, en dan nog. Zelfs in zo'n korte periode moet het huis geregeld worden aangepast en gemoderniseerd. ,,De computers worden bijvoorbeeld tweemaal per jaar vervangen door nieuwe versies'', zegt Peter Bongers.

Living Tomorrow sloot een overeenkomst met de bouwgroep Verelst om het eerste project van Living Tomorrow een nieuwe bestemming te geven. De bouwgroep Verelst wil er een kantoorgebouw van maken en plande daarvoor een uitbreiding. Met het gemeentebestuur wordt daarover nog onderhandeld. ,,Als dit project niet doorgaat, denken wij eraan het terrein te reserveren om er eventueel onze hoofdzetel in onder te brengen of er plaats te maken voor een derde Living Tomorrow.''

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig