Marks & Spencer
©epa

BRUSSEL -- Marks & Spencers, de wat verbleekte trots van de Britse distributiewereld, maakte gisteren bekend dat het voor de eerste keer in zijn geschiedenis zijn dividend terugschroeft. De voorzitter van de keten, de Belg Luc Vandevelde, schreef een brief aan de 300.000 aandeelhouders waarin hij zijn beslissing verdedigde. De beurskoers steeg gisteren met liefst 16,7 procent.

Luc Vandevelde, die sinds februari de lakens uitdeelt bij Marks & Spencers (M&S), heeft er niet meteen het gemakkelijkste baantje uitgekozen. Er zijn weinig bedrijven in Groot-Brittannië die van zo dichtbij gevolgd worden. M&S heeft dan ook meer iets van een nationaal instituut. En als het slecht gaat, is dat een publieke aangelegenheid.

Gisteren maakte de keten haar jaarresultaten over 1999, voor M&S een ,,annus horribilis'', bekend. Vorig jaar kreeg M&S rake klappen door interne organisatorische chaos, teruglopende verkopen en de verschuivende voorkeuren van de consument.

De resultaten droegen de sporen van een moeilijk jaar. De nettowinst voor belastingen daalde van 628,4 miljoen pond tot 517 miljoen pond, zo'n 29,5 miljard frank. Dat is niettemin beter dan verwacht. Bovendien bleef de omzet stabiel.

De beurskoers reageerde enthousiast. Het aandeel steeg met liefst 16,7 procent.

,,Een teken van vertrouwen'', zegt Vandevelde tijdens een telefonisch interview met de redactie. ,,Toch zal het nog een tijdje duren voor Marks & Spencers de draad weer oppikt.''

In de brief die hij aan de aandeelhouders verstuurde, gaf Vandevelde zich een termijn van twee jaar. ,,Eerst moeten we orde op zaken stellen in Engeland. Het Europese vasteland is belangrijk voor ons. Maar het is eerder een plaats waar geëxperimenteerd wordt. De zaken verlopen er misschien wat minder krampachtig dan in Groot-Brittannië. Het is dus daar dat we de zaken moeten aanpakken.''

,,Marks & Spencers is sinds jaar en dag een retailer die de hele bevolking wil bereiken. We hebben vandaag in Groot-Brittannië een marktaandeel van om en bij 30 procent. Het zou dom zijn dat te laten liggen. Maar het gevaar dat we noch vis noch vlees worden, is reëel.''

,,We hebben sinds enkele maanden veel moeite gedaan om ons aanbod wat meer te segmenteren. We hebben bijvoorbeeld Autograph gelanceerd, een echte designer -reeks die mikt op wat meer gegoede klanten. De prijs ligt ongeveer 50 procent boven het prijskaartje van ons doorsnee-aanbod. Maar zo'n 50 procent lager dan de meeste andere designer-collecties. Tegelijkertijd hebben we ons goedkoopste aanbod 20 procent goedkoper gemaakt.''

Marks & Spencers is een monument uit de Britse geschiedenis, bijna een nationaal instituut. Sinds het slecht gaat, kreeg de keten er flink van langs in de Britse pers. Voor een buitenstaander lijkt het geen gemakkelijke opgave M&S te leiden. Heeft Vandevelde niet het gevoel fluwelen handschoenen te moeten gebruiken?

,,Neen, fluwelen handschoenen zijn mijn ding niet. En ik voel ook nergens de behoefte om ze te gebruiken. Dat heeft op zich niets te maken met het feit dat ik Belg ben: ik ben gewoon zo.''

,,Ik doe de dingen zoals ik gewend ben ze te doen. Bovendien heb ik weinig gemerkt van een negatieve houding tegenover mijn persoon, noch van de Britse pers, noch van de Britse bevolking in het algemeen.''

,,De beurs van Londen heeft zelfs positief gereageerd op mijn komst.''