BRUSSEL -- In de hoofdstad van Europa kan het grootste bedrijf van Europa niet tevreden zijn met een banaal kantoor. DaimlerChrysler investeert 1,8 miljard frank in een gloednieuw complex op de site van de huidige hoofdzetel, in Sint-Lambrechts-Woluwe.

Op de site komen, behalve kantoren, een scholingscentrum, een markt voor jonge tweedehandswagens van DaimlerChrysler, een DemoCenter waar alle modellen worden tentoongesteld en kunnen worden getest, een bistro/restaurant en zelfs een evenementenhal. Als de administratieve voorbereiding naar wens verloopt, beginnen de werken in oktober. Tegen 2004 moeten de werken volledig beëindigd zijn.

Alles bij elkaar een zware investering voor een relatief kleine markt als België. ,,Inderdaad'', zegt directeur Eric Van den Heuvel, ,,maar dat heeft te maken met de Europese rol van Brussel. In het beslissingscentrum van de Europese Unie wil DaimlerChrysler, sinds de fusie het grootste Europees bedrijf, manifest aanwezig zijn. Onze evenementenhal bijvoorbeeld is onder meer bedoeld voor colloquia, studiedagen en seminaries rond en over Europa.''

Maar er is meer dan prestige alleen. Het Project 2000, zoals de investering wordt genoemd, stelt DaimlerChrysler in staat al zijn diensten voor België en Luxemburg op dezelfde plaats onder te brengen. Nu zitten het departement naverkoop in Zaventem en de financiële dienstverlening in Vilvoorde, met alle praktische problemen van dien.

Bovendien is een modern scholingscentrum absoluut noodzakelijk gezien de snelle evolutie van de technologie, zegt Van den Heuvel. ,,Zeker wanneer in 2004-2005 de eerste auto's op de markt komen die niet meer door een explosiemotor worden aangedreven, maar door een brandstofcel. Dat zal pas een revolutie zijn.''

Ten slotte heeft DaimlerChrysler in Brussel het geluk achter zijn huidig hoofdkantoor nog over 8 hectare bedrijfsterreinen te beschikken waar tot dertig jaar geleden vrachtwagens van Mercedes werden geassembleerd.

DaimlerChrysler telt in België 560 werknemers en dat aantal zal de komende jaren allicht stijgen als de verkoop het zo goed blijft doen als nu.(cb)