BRUSSEL -- Vakbonden en directie van C&A België hebben gisteren vergaderd tijdens een ondernemingsraad. Geen nieuws, hoor ik u zeggen. Niets is minder waar: dit is een absolute wereldprimeur. Voor het eerst sinds 1842, toen Clemens en August Brenninkmeijer (C en A) hun kledingwinkeltje in het Friese stadje Sneek oprichtten, zaten vakbonden en directie van de modegigant oog in oog.

Er bestaan geen zekerheden meer. ,,Stel u voor dat ik met die mensen aan één tafel moet zitten'', liet Godfried Brenninkmeijer, in de jaren zeventig de sterke man van de C&A-keten, zich op een onbewaakt ogenblik ontvallen.

De familie Brenninkmeijer, voor honderd procent eigenaar van een van de grootste en tegelijkertijd een van de meest geheimzinnige kledingconcerns ter wereld, spaarde al die tijd kosten noch moeite om de buitenwacht de toegang te ontzeggen tot hun rijk. Ze structureerden hun textielimperium rond een onbekend aantal ,,commanditaire vennootschappen'', een juridische constructie die hen van de verplichting ontsloeg om eender welk cijfer over de groep prijs te geven.

Door een combinatie van christelijk paternalisme -- de B's, zoals de Brenninkmeijers zichzelf noemen, behoren tot de meest conservatieve tak van de katholieke kerk -- én intimidatie konden ze hun imperium al die jaren ,,ondernemingsraad-vrij'' houden. Net zoals er van praten met het journaille geen sprake was. ,,Bestaan ze eigenlijk wel?'', vroeg een vertwijfelde Nederlandse vakbondsman zich ooit af over zijn werkgevers.

Maar the times they are a-changing , ook voor C&A. Met de keten gaat het al jaren steil bergaf. Vorige week nog maakte de Europese directie bekend dat het alle 108 winkels in Groot-Brittannië definitief zou sluiten. Met de moeilijkheden drongen de moderne tijden binnen. Herman Brenninkmeijer, toen de sterke man van de clan, gaf in 1998 het startsein voor een kleine glasnost door in een interview met het Duitse weekblad Der Spiegel openlijk over de problemen te praten.

Gisteren is er een tweede symbolische stap gedaan. Vier vertegenwoordigers van de christelijke vakbond LBC en drie socialistische collega's maakten tijdens een ,,constructieve en positieve vergadering'' kennis met hun nieuwe gesprekspartners. ,,Wij zijn extra gemotiveerd'', zei Erwin De Deyn van de socialistische vakbond BBTK. De toestand in België is niet vergelijkbaar met die in Engeland, benadrukte C&A. ,,Wij doen het redelijk goed. Vorig jaar hebben we zelfs een beetje marktaandeel gewonnen. Afgezien van een al aangekondigde sluiting van C&A in Merksem, die geen banen zal kosten, hebben we zelfs moeilijkheden om personeel te vinden.''