De zware problemen van een klein Duits softwarebedrijf doen ernstige vragen rijzen over de behandeling van minderheidsaandeelhouders. De problemen leggen groeipijnen van de Neuer Markt bloot.

Infomatec werd vorige week op een haar na het eerste bedrijf dat werd geschrapt op de Neuer Markt, de beurs voor groeiaandelen in Frankfurt, omdat het de steun van zijn aandeelhouders was kwijtgeraakt.

De Neuer Markt, die drie jaar geleden werd opgericht, is waarschijnlijk de Europese beurs die het meest op de Nasdaq lijkt. Met een beurskapitalisatie van ongeveer 204 miljard euro vorige maand, was de beurs goed voor ruim 80 procent van de kapitalisatie van alle Europese beurzen voor groeiaandelen, de Britse beurs inbegrepen.

Het succes van de beurs als platform voor beursintroducties -- er staan 300 bedrijven uit de hele wereld genoteerd -- heeft een levendige aandelencultuur doen ontstaan. Volgens Andrew Lockhart, de topman van de onderzoeksafdeling voor kleine en middelgrote aandelen bij Dresdner Bank, wordt dat een heel erg geraffineerde cultuur.

,,Wat elders generaties geduurd heeft, is hier in drie jaar tijd opgebouwd en dat in een land waar de bevolking vroeger al aanzienlijke welvaart heeft gekend, zonder de risico's die aan aandelen zijn verbonden'', zegt hij.

Maar het lot van Infomatec heeft aan het licht gebracht dat de populaire Neuer Markt voor beleggers een even gevaarlijke roetsjbaan is als elke andere beurs.

Eerder deze maand verbraken West-LB, de overheidsbank die de beursgang van het bedrijf begeleidde, en Sal Oppenheim, de privé-bank, plotseling hun banden met het bedrijf.

Die ingreep vormde een directe bedreiging voor de beursnotering van Infomatec, omdat volgens de regels van de Neuer Markt de genoteerde bedrijven twee ''designated sponsors'', beursmakelaars, moeten benoemen die garant staan voor de handel in hun aandeel.

Na een week wroeten om de deadline te halen die door de beurs op vorige week vrijdag was vastgelegd, slaagde Infomatec erin om twee borgstellers te vinden, Lang & Schwarz uit Düsseldorf en Future Securities uit Frankfort, en zijn beursnotering te redden. Het bedrijf deelde ook mee dat Gerhard Harlos, de grote baas, dit jaar de onderneming zou verlaten en dat het personeelsbestand en de kosten met 20 procent zouden worden ingekrompen.

Maar de hele episode, die het aandeel van Infomatec 90 procent onder zijn topkoers van 51 euro in februari heeft doen zakken, heeft bij de aandeelhouders een bittere smaak nagelaten.

Hoewel er geen officiële uitleg voor werd gegeven, is het ontslag van de oorspronkelijke makelaars er gekomen nadat Infomatec zijn verkoopsverwachtingen voor 2000 had gehalveerd en had meegedeeld dat het een verlies van 25,9 miljoen euro zou incasseren.

Later bleek dat de verwachtingen werden bijgesteld omdat verschillende grote contracten, die vorig jaar met drie officiële mededelingen werden bekendgemaakt, niet afgerond raakten. Daardoor was de BAWe, de regulerende instantie van de beurs, met een onderzoek gestart om na te gaan in hoeverre de mededelingen misleidend waren geweest.

Gezien de ernst van de zaak, eiste de Schutzgemeinschaft der Kleinaktionäre, die campagne voert voor de rechten van aandeelhouders, dat er een strafzaak zou worden gestart tegen Harlos en Alexander Hafele, de twee leden van de raad van bestuur die zestig procent van de aandelen van Infomatec controleren.

Het bedrijf heeft zich nu akkoord verklaard om de organisatie inzage te geven in de boekhouding om de beschuldiging te weerleggen dat de prijs van het aandeel is gemanipuleerd en dat er handel met voorkennis heeft plaatsgevonden, wat Harlos en Hafele ontkennen.

De Schutzgemeinschaft wil van de zaak een wettelijk precedent maken om te voorkomen dat in de toekomst bedrijven via dubieuze of onjuiste informatie hun aandelenkoers manipuleren, maar de vereniging zou het wel eens erg moeilijk kunnen hebben om schadevergoeding los te krijgen voor de aandeelhouders van Infomatec.

,,Een actie als de onze is nooit eerder vertoond'', zegt Reinhild Keitel, woordvoerster van de Schutzgemeinschaft. De groep is steeds harder gaan hameren op de prestaties van beursintroducties dit jaar op de Neuer Markt. Veel van die nieuw genoteerde bedrijven worden onder hun uitgifteprijs verhandeld.

,,Niet uitgekomen voorspellingen zijn één zaak, maar hier gaat het over misleidende informatie en we willen dat bedrijven heel diep nadenken over de mededelingen die ze de wereld insturen'', zei ze.

Hans Diekmann is vennoot bij het advocatenkantoor Shearman & Sterling. Hij zegt dat de minderheidsaandeelhouders in Duitsland goed beschermd zijn tegen het verwateren van hun aandelenbezit. Ze kunnen bijvoorbeeld bedrijven gerechtelijk vervolgen en ze dwingen om de voorwaarden voor fusies of kapitaalsverhogingen te wijzigen.

,,Maar als we het over belangrijke beurskwesties hebben, zoals handel met voorkennis, dan hebben we het niet meer over het aandeelhouderschap, maar over de strafwet'', zegt hij. Het starten van een proces in zulke gevallen behoort tot de bevoegdheid van de procureur-generaal.

,,In dit geval hebben de marktmechanismen de problemen vrij snel blootgelegd'', zegt Lockhart van Dresdner Bank.

Mevrouw Keitel wijst de beschuldiging van de hand, die sommige Duitse bankiers hebben geopperd, dat haar organisatie de incarnatie is van het spreekwoordelijke, maar snel verdwijnende ras van kapitalisten die risico's schuwen.

,,We weten dat dit een volatiele beurs is waar technologische veranderingen van de ene dag op de andere van een winnaar een verliezer kunnen maken'', zegt ze. ,,Maar als Amerikaanse en Britse managers geen misleidende informatie mogen verspreiden of hun aandelen verhandelen zonder het publiek daarvan op de hoogte te brengen, dan zou het hier ook zo moeten werken.''

© The Financial Times