Lego is bezweken aan de verzamelwoede van speelgoedkaarten. Het sloot een licentieovereenkomst af om ruilkaarten te maken gebaseerd op een aantal nieuwe, robotachtige figuren: Bionicle.

Lego leed vorig jaar een verlies van 98 miljoen dollar en verklaarde vorige week dat het een overeenkomst had afgesloten met Upper Deck, een Californische uitgever, om ruilkaarten te maken voor Bionicle, de nieuwe reeks speelgoedfiguren van Lego.

Het bedrijf hoopt dat de ruilkaarten en andere nevenproducten zoals maskers, stripverhalen en on line spelletjes, aanleiding zullen geven tot en wereldwijde verzamelwoede.

Lego stapt maar laat in het segment van goedkope verzamelobjecten. Het fenomenale wereldwijde succes van de Pokemon-ruilkaarten verraste het bedrijf volledig. Het boekte drie jaar geleden voor het eerst een daling van de winst. Toen de Pokemon-kaarten in 1998 in de VS een enorm succes werden, deden de managers van Lego in Denemarken de kaarten af als een tijdelijke modegril.

De zes nieuwe speelgoedfiguurtjes van Lego wijzen erop dat het bedrijf van mening is veranderd. De figuren hebben de gemeenschappelijk naam Toa en leven in een mythische wereld. Nu al is er een sterke vraag wat erop kan wijzen dat Lego misschien een kassucces in handen heeft.

,,Bionicle is enorm populair in Europa waar de zes Toa-figuren in februari op de markt kwamen'', zegt Stig Blicher, global brand manager bij Lego.

Lego wil zijn ruilkaarten begin september op de markt brengen. Ze zijn bedoeld voor kinderen tussen zes en twaalf jaar, voor kaartenverzamelaars en voor Lego-fans in het algemeen.

Maar de kaarten zullen wellicht niet populair worden bij de Maori's van Nieuw-Zeeland. Zij beweren dat Lego woorden en uitdrukkingen heeft gestolen uit hun taal.

Mata Nui, de naam die Lego gaf aan het tropische eiland waar het verhaal van Bionicle zich afspeelt, betekent in de Maori-taal ,,open voor de zon''. Andere woorden die Lego gebruikt zijn Toa, Kanohi en Whenua. Die betekenen respectievelijk krijger, gezicht en aarde. Groeperingen van Maori's hebben gedreigd met juridische acties om hun intellectuele eigendom te beschermen.

Lego verklaarde dat het niet de bedoeling was om iemand schade te berokkenen en dat Bionicle niet gebaseerd was op een bepaalde taal of cultuur.