Het land lag niet plat. Ik heb er zelfs niets van gemerkt, van de treinstaking op woensdag. Akkoord, de werkonderbreking van de spoorwegmannen duurde maar twee uren. Daardoor viel de actie nauwelijks op tussen de gewone vertragingen in het treinverkeer.

Maar de vakbonden bij de NMBS rollen met hun spierballen. Op maandag 30 juni willen ze het spoorverkeer in België een hele dag lang halt doen houden. Ook dat zal weinig ongemak veroorzaken. De enige bekommering die ik hoor, is hoe de jongeren na afloop van Rock Werchter dan weer thuis zullen geraken. Nou, daar zou ik me geen zorgen over maken. Dat doen die jongeren heus ook niet. Ze trekken vast wel hun plan. Ze blijven gewoon een dagje langer. Maken van de gelegenheid gebruik om eens een bezoekje te brengen aan het geboortehuis van pater Damiaan in het naburige Tremelo. Of ze gaan duimen.

Als de NMBS niet zou bestaan, zou iemand ze missen? Alleen een paar treinfanaten wellicht. De maatschappij gaat failliet als er niet snel een drastische herstructurering komt, waarschuwt spoorbaas Karel Vinck. Zijn dreigement maakt geen indruk. ,,Dan weze het maar zo'', vindt de regering in spe. Vinck krijgt uit die hoek weinig steun voor zijn plannen.

België was, in 1835, het eerste land op het Europese vasteland met treinen. België kan binnenkort in Europa ook het eerste land worden zonder treinen. Het spoor is tenslotte maar een reliek van de Eerste Industriële Revolutie. Wij zijn intussen bijna aan de Vierde toe.

Waar moeten de treinreizigers naartoe als er geen treinen meer rijden? Ze hebben een alternatief. Ze moeten dan maar, zoals iedereen, een auto kopen. De auto-industrie in ons land kan overigens best wel zo'n steuntje gebruiken. Want het gaat slecht met de autoverkoop. Ford Genk ziet zich genoodzaakt de productie van de Mondeo met een derde te verminderen. Omdat er niet genoeg kopers zijn. De werkgelegenheid van tienduizend mensen is in gevaar.

Bij de NMBS ook. Maar het is niet en/en. Het is of/of. De overheid moet kiezen: tienduizend banen redden bij de spoorwegmaatschappij of bij Ford in Genk. En blijkbaar gaat ze voor dat laatste.

Daar heeft ze goede redenen voor. Ten eerste: Steve is de baas. Genk ligt immers midden in Limburg en daar wonen de trouwste kiezers van Stevaert.

Ten tweede verdienen de werknemers van Ford-Genk het. Want waar vind je nog arbeiders die zo toegewijd zijn dat ze spontaan in staking gaan wanneer ze te horen krijgen dat ze voortaan 's nachts niet meer hoeven te werken? Andere mensen zouden opgetogen zijn. Niet de bandwerkers van Ford-Genk. Die willen absoluut de klok rond auto's bouwen. Zo'n personeel moet je koesteren!

Ten derde is dat het resultaat van een simpel rekensommetje: als de NMBS verdwijnt, is de overheid verlost van de verplichting elk jaar honderden miljoenen euro subsidie te betalen om de treinen te laten rijden. Tegelijk is dan ook het probleem van de schuldenlast van de spoorwegmaatschappij -- die de minister van Begroting nachtmerries bezorgt -- van de baan. Ford in Genk is een stuk interessanter voor de Schatkist. Als het bedrijf meer auto's kan verkopen zal het meer winst maken, en meer belastingen kunnen betalen. De verkoop van auto's levert bovendien heel wat btw-ontvangsten op. Als de Belgen dan ook nog met die auto's rijden -- daar hebben ze brandstof voor nodig -- doet dat de inkomsten uit accijnzen stijgen. Zulke overvloedige terugverdieneffecten zijn een natte droom voor elke minister van Begroting.

Dit moet dan ook het gemakkelijkste dossier zijn dat bij de regeringsformatie op tafel is gekomen. Als de nieuwe bewindsploeg inderdaad enig voluntarisme aan de dag legt, gaat ze niet in op de vraag om voor 7,2 miljard euro schulden van de NMBS over te nemen, maar reserveert ze een gelijkaardig bedrag om Ford in Genk te steunen. Hoeveel Mondeo's kun je kopen met 7,2 miljard euro? Genoeg om alle houders van een treinabonnement er een te geven. Wie zal er dan nog treuren om het verdwijnen van de NMBS? De militanten van de Bond van Trein-, Tram- en Busgebruikers misschien. Zij dreigen verweesd achter te blijven. Ik heb een tip voor die mensen: ze kunnen zich aansluiten bij de Ford Club Der Beide Limburgen.