BRUSSEL -- De Antwerpse scheepvaartgroep Exmar is nog maar net afgesplitst van CMB, of Exmar staat al opnieuw dicht bij een fusie. De groep onderhandelt met de Noorse gasrederij Golar LNG over een fusie van de gasbelangen. De fusie zou een topspeler in de LNG-markt creëren en de waarde van Exmar fors opdrijven.

Achter de splitsing van de zakelijke scheepvaartbelangen en machtsverdeling tussen de broers Nicolas en Marc Saverys, zit een concreet dossier, zo blijkt. Nicolas Saverys werkt aan een fusie in de LNG-markt (vloeibaar aardgas) met de Noorse groep Golar LNG.

Een fusie van de gasbelangen zou van Exmar-Golar LNG één van de grootste spelers in de wereld maken met een vloot van 18 LNG-schepen. De groep komt dan op gelijke hoogte met Stasco (Shell) en Misc (Petronas) en moet enkel Mitsui OSK Lines laten voorgaan.

Volgens Wouter Vanderhaegen, analist van KBC Securities, creëert dergelijke fusie heel wat aandeelhouderswaarde voor Exmar, waar Nicolas Saverys sinds gisteren bijna 50 procent van heeft. Bij de splitsing is de waarde van Exmar op circa 180 miljoen euro bepaald.

Door de alliantie zou Exmar ongeveer een derde verwerven van de nieuwe combinatie. Golar LNG, goed voor 10 LNG-schepen waarvan 3 in aanbouw, noteert nu zo'n 500 miljoen euro (vóór inbreng). De balans van Exmar is vrij vergelijkbaar met die van Golar LNG.

Volgens Vanderhaegen zijn er concrete aanduidingen dat de fusie in de maak is. Golar LNG heeft enkele LNG-schepen die het achter de hand hield voor meer risicovolle maar erg lucratieve contracten, onverwacht voor 20 jaar vastgelegd. ,,Maar Exmar heeft vier vrije LNG-schepen waarvan het financieel risico bovendien gedeeltelijk is afgedekt'', merkt Vanderhaegen op. ,,Die kunnen de rol overnemen''.

,,De markt heeft het begrepen'', reageerde Nicolas Saverys gisteren. ,,Het is een zinvol en mooi industrieel project. De beurzen zouden het verwelkomen. We hebben gesprekken gehad, maar zolang we bij CMB zaten was het moeilijk de strategie aan te passen.''

Vanderhaegen verwacht dat de fusie nog dit jaar plaatsvindt. Saverys ontkent niet. ,,Ofwel gebeurt het snel, ofwel niet'', zegt hij. Twee belangrijke punten moet nog uitgeklaard worden: wie wordt de baas van de nieuwe groep, en wat wordt de strategie? Ook de exacte ruilverhouding moet nog uitgeklaard worden. De beursgang van Exmar effent de weg daarvoor.

Golar LNG is voor 50,01 procent in handen van de Noor Frederiksen die ook voorzitter is van Frontline. Dit suggereert dat in de fusiecombinatie Saverys en Frederiksen ongeveer even zwaar wegen. Ruim de helft van de activiteiten van Exmar zou buiten de fusie blijven.

De afgelopen twee maanden is de beurskoers van Golar LNG verdubbeld. Exmar maakt maandag zijn beursdebuut. De theoretische splitsingskoers is 23,2 euro voor Exmar en 36,3 euro voor CMB. KBC Securities start met een koersdoel van 28 euro voor Exmar.

De beoogde fusie tussen de LNG-belangen van Exmar en de gasrederij Golar LNG, is het sluitstuk van de familiale opsplitsing. Eind 2002 verdeelde de familie Saverys haar aandelen CMB al tussen de drie kinderen van wijlen Philippe Saverys: Marc, Nicolas en Virginie. Een volgende stap was de splitsing van CMB waardoor de beide broers elk hun strategie kunnen uitvoeren. Beiden staan bekend als ondernemers die geen risico schuwen maar Nicolas stak in het verleden de nek het verst uit.