De Italiaanse bedrijfswereld staat al lang bekend voor haar complexe en haastig gevormde allianties. Maar dat wereldje is zelden zo nerveus geweest als nu. Er is een gevecht aan de gang voor een van de nieuwe gsm-licenties die de regering gaat veilen.

De komende maanden wil het Italiaanse ministerie van Telecommunicatie vijf licenties toewijzen voor gsm's van de derde generatie die werken met UMTS (Universal Mobile Telecommunications Standard). De Italianen zijn al de grootste gsm-gebruikers in Europa. Ongeveer 50 procent van de bevolking bezit een gsm. Verwacht wordt dat dat aantal de komende jaren zal stijgen tot 60 procent.

De toewijzing van UMTS-licenties kan de start betekenen van een nieuw tijdperk voor de telefonino, zoals de gsm wordt genoemd in Italië. Met UMTS kunnen gsm's werken op een bredere bandwijdte zodat veel multimediatoepassingen mogelijk wordt.

,,Totnogtoe was de computer de enige manier om verbinding te krijgen met het Internet'', zegt Salvatore Cardinale, de Italiaanse minister van Telecommunicatie. ,,Maar binnenkort zijn er de UMTS-telefoons die stem, beelden en gegevens kunnen versturen en waarmee je op het Internet kan.''

Nu de internetaandelen enorm stijgen op de beurs van Milaan, is de concurrentie voor de licenties enorm. De vier Italiaanse gsm-operatoren -- Telecom Italia Mobile (TIM), Omnitel, WIND en Blutel -- zijn al volop biedingen aan het doen.

De internetkoorts moedigt ook de vorming van andere consortia aan. Tiscali, de internetprovider van Sardinië, doet een bod met een groep die wordt gesteund door Franco Bernabe, de voormalige algemeen directeur van Telecom Italia.

Silvio Scaglia, een voormalige CEO van Omnitel, heeft een ander consortium opgericht onder de naam Dix.it met onder meer Pirelli, de Fiat-groep en de nutsgroep AEM uit Milaan. Het holdingbedrijf CIR van Carlo De Benedetti heeft duidelijk gemaakt dat het een partner zoekt voor de strijd. Zelfs de RAI, de Italiaanse staatsomroep, staat te trappelen om in een consortium te stappen als leverancier van inhoud.

Maar de strijd is niet wat hij lijkt. Ondanks de Italiaanse obsessie om te babbelen met de telefonini geven verschillende gsm-operatoren die bieden voor de licenties toe dat ze niet echt weten of er een markt zal zijn voor gsm's waarmee je op het Internet kunt.

,,Het idee dat Italianen op het Net gaan surfen met hun gsm werd buiten alle proporties opgeblazen door de fabrikanten'', zegt de algemeen directeur van een Italiaanse gsm-groep. ,,Niemand in Italië heeft enig idee hoe groot die markt zal zijn.''

Waarom dan al die interesse voor UMTS? Ten eerste moeten de huidige gsm-operatoren meer capaciteit hebben voor stemverkeer. Gezien het hoge aantal gsm-gebruikers in Italië, is er bezorgdheid over de capaciteit van de huidige GSM-standaard (Global System for Mobile Communications). Met een UMTS-licentie kunnen de vier bestaande operatoren de capaciteit van hun bestaand netwerk voor spraak verhogen.

Er worden vijf nieuwe licenties aangeboden, dus is er plaats voor ten minste één nieuwkomer. Cardinale heeft duidelijk laten uitschijnen dat de vier huidige operatoren een licentie zullen krijgen. Geruchten binnen de sector zeggen dat de vijfde licentie naar de Tiscali-groep zou gaan.

Maar binnen de sector is zowat iedereen het erover eens dat de vooruitzichten voor het surfen via UMTS-toestellen sterk overdreven zijn. De kosten om een netwerk te bouwen, zullen enorm hoog zijn, zeggen managers uit de sector. Maar of UMTS een succes zal worden, is nog niet geweten.

Zoals een manager het stelt: ,,Sommige Italianen kijken binnen enkele jaren misschien tv op een gsm. Maar dat zullen er waarschijnlijk niet veel zijn.''

© The Financial Times

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig