BRUSSEL (reuters) -- Het Manhattan Investment Fund, een hefboomfonds dat gokte op inzinkingen van de hoogvliegende internetaandelen, heeft een grootschalige fraude opgezet om miljardenverliezen voor zijn investeerders te verbergen. Dat heeft de US. Securities & Exchange Commission (SEC), de Amerikaanse beurswaakhond, bekendgemaakt.

Michael Berger, een 29-jarige Oostenrijker, heeft ,,bewust foute en misleidende verklaringen afgelegd over de prestatie en waarde van zijn hedge fund tegen geïnteresseerde investeerders'', verklaarde de SEC, die een rechtszaak aanspant.

Het fonds is geregistreerd op de Britse Virgin Islands en verzamelde meer dan 350 miljoen dollar (12,2 miljard frank) van 280 investeerders sinds de lancering in september 1996. Berger vergaarde die som door ,,de prestatie en marktwaarde van zijn beleggingen te overwaarderen'', klaagt de SEC.

Het fonds heeft vandaag minder dan 50 miljoen dollar (1,7 miljard) in bezit. De investeerders hebben dus meer dan 300 miljoen dollar verloren door de belegging ,,in internetverwante aandelen die het hefboomfonds verkocht zonder ze te hebben in de hoop ze te kunnen terugkopen tegen een lagere koers'', zegt de SEC.

Het drie jaar oude Manhattan Investment Fund riskeert ook rechtszaken van verschillende investeerders, waaronder de Bank Austria.

De fraude en de verborgen verliezen van het fonds kwamen onlangs aan het licht toen een investeerder, die de opbrengsten van het fonds verdacht vond aangezien de internetaandelen het net zo geweldig deden, makelaar Bear Stearns contacteerde.

Die waarschuwde de SEC toen bleek dat de zogezegde resultaten van het fonds niet overeenkwamen met duidelijke verliezen in hun eigen rapporten.

Ook auditeur Deloitte & Touche, die tien dagen geleden zijn handen afnam van het hedge fund, is lang voorgelogen.