BRUSSEL -- Axa-voorzitter Claude Bébéar heeft Henri de Castries, zijn gedoodverfde dauphin, officieel aangewezen om hem in mei op te volgen aan het hoofd van de Franse verzekeringsgigant.

Henri de Castries (45), voluit Henri René Marie Augustin de La Croix de Castries, stamt uit een oude adellijke familie uit de streek van Bayonne, in Zuidwest-Frankrijk. Hij werkt al tien jaar voor Axa, na het traditionele parcours te hebben afgelegd dat Franse topkaderleden volgen: een opleiding aan een van de prestigieuze hogescholen, een passage langs de ambtenarenschool ENA en enkele jaren dienst op de Franse Schatkist. Daar werkte hij onder meer aan de privatiseringen, samen met Philippe Jaffré, de ex-topman van Elf, en Jean-Marie Messier, de voorzitter van het nuts-en mediaconcern Vivendi.

Hij trad in 1989 in dienst van Axa als financieel directeur. Hij was nauw betrokken bij de overname door Axa van UAP in 1996 en werkte zich toen in de kijker van voorzitter Bébéar, de man die een kleine provinciale verzekeringsmaatschappij, l'Ancienne Mutuelle, in amper vijfentwintig jaar heeft uitgebouwd tot een wereldspeler.

Het was Henri de Castries die in 1998 de doorbraak forceerde in de volledige overname van het Belgische Royale Belge door Axa, nadat een andere medewerker van Bébéar maandenlang zijn tanden op het dossier had stukgebeten. Vorig jaar leidde hij de onderhandelingen over de overname van het Britse Guardian Royal Exchange en werd hij ook verantwoordelijk voor de filialen van Axa in de Verenigde Staten.

Henri de Castries is een ,,jeune, beau garçon''. Een ijzeren vuist in een fluwelen handschoen, zeggen sommigen. Hij is een leiderstype en hij kan snel knopen doorhakken. Net als Claude Bébéar is hij een jager, maar in tegenstelling tot zijn grote baas jaagt de Castries alleen op kleiner wild. Dat kan een voorteken zijn dat hij bescheidener doelstellingen voor ogen heeft.

Het ziet er inderdaad naar uit dat Axa, nu al een van de grootste verzekeringsmaatschappijen ter wereld, meer oog zal moeten hebben voor rendabiliteit dan voor groei. Want Axa mag dan wel de grootste zijn inzake premieontvangsten, concurrenten Allianz en AIG zijn een stuk winstgevender.