ZEEBRUGGE -- P &O Stena Line verhoogt op 1 januari 2000 andermaal zijn vracht- en passagierstarieven op het Kanaal. Die prijsstijging moet niet alleen de inkomstenderving na de verdwijning van de taksvrije verkopen compenseren, maar moet ook de boetes dekken die de maatschappij aan de Britse overheid moet betalen voor illegalen die zij vervoert.

Per asielzoeker die door de mazen van het net glipt en zichzelf aan boord van een ferry smokkelt, riskeert de rederij een boete van 130.000 frank.

Alleen al in de maand oktober van dit jaar werden in de haven van Dover 1.060 illegalen onderschept die via de schepen van P &O Stena Line vanuit Zeebrugge en Calais het Kanaal hadden proberen oversteken. Tegen 2.000 Britse pond per persoon betekende dat voor de ferrymaatschappij een boete van meer dan 130 miljoen frank.

Ook andere redenen liggen aan de basis van de prijsverhoging.

,,De overzetprijzen liggen nog steeds historisch laag, terwijl de brandstofprijzen stijgen en de taksvrije verkoop werd afgeschaft'', somt woordvoerder Luc Missinne op.

Om de producten in de winkels aan boord aantrekkelijk te houden, heeft de maatschappij haar winstmarges fors moeten verminderen.

De rederij moet niet enkel uit de rode cijfers blijven, ze moet ook financiële reserves aanleggen voor toekomstige investeringen. Zo heeft de rederij plannen om de volgende jaren twee oudere ferry's te vervangen door nieuwe en grotere schepen. De kostprijs van die vaartuigen wordt op 6 miljard frank het stuk geraamd.