Bedrijven verdringen zich om betaalsystemen te lanceren waarmee jongeren op het Internet kunnen shoppen. Een verslag van Sathnam Sanghera.

Tiener zijn is deprimerend. Je mag geen alcohol drinken, je mag niet stemmen en je kan geen kredietkaart krijgen. De meeste minderjarigen lopen de revolutie van de e-commerce mis omdat ze te jong zijn om plastic geld te krijgen -- het betaalmiddel van het Internet.

Het probleem is even deprimerend voor on line handelaars. Ze zijn er zich van bewust dat tieners bereid zijn een hoop geld uit te geven, maar dat ze niet in staat zijn het te doen. En dit tot ze de leeftijd bereiken waarop ze wettelijk een kredietkaart kunnen krijgen.

Volgens Teenage Research Unlimited , een onderzoeksbureau in Illinois, gaven 31 miljoen Amerikaanse tieners in de VS vorig jaar 153 miljard dollar uit. Dat is 8,5 procent meer dan in 1998.

Het aantal tieners zal tegen 2010 groeien tot 35 miljoen, en ongeveer 88 procent van hen gebruikt al het Internet. In 1994 bedroeg dat nog 54 procent.

Hoewel ze volgens onderzoeken als een gek surfen om muziek, boeken, computers en kleren te ontdekken, heeft slechts 7 á 20 procent van de Amerikaanse tieners ooit aankopen gedaan.

De meesten gebruiken de kredietkaarten van hun ouders en enkelen hebben een eigen kaart van hun ouders gekregen.

,,We lezen allen over die boom van on line shopping, maar tieners nemen daar bijna niet aan deel'', zegt Jeffrey Mason, voorzitter en gedelegeerd bestuurder van Rocketcash.com, een bedrijf uit Silicon Valley dat tieners on line laat shoppen met geld dat op een rekening staat.

,,Ze worden net als de volwassenen aangetrokken door wat op het web wordt aangeboden. Maar slechts 9 procent van de tieners in de VS heeft een eigen kredietkaart.''

De zaken veranderen echter. Aan beide kanten van de Atlantische Oceaan proberen massa's bedrijven zoals Rocketcash.com jonge websurfers aan te sporen om webconsumenten te worden door allerlei betaalsystemen te gebruiken.

,,Ongeveer vijf jaar geleden was een betaling door tieners geen belangrijke kwestie, maar nu is er een echte behoefte aan een markt voor minderjarigen'' merkt Robert McKinley op. Hij is algemeen directeur van Cardweb, een onderzoeksbureau in Maryland. ,,Het is een bijna onaangeboorde markt maar vele bedrijven beginnen er zich op toe te leggen.''

Mark Lundstrom, hoofd van Clique.com, een groep in Seattle die tijdschriftenuitgevers oplossingen voor e-commerce aanbiedt, gelooft dat tienerwebsites niet langer alleen moeten rekenen op reclame en de verkoop van marktonderzoek om geld binnen te krijgen.

Zijn bedrijf werkt nauw samen met de Britse uitgevers Attic Futura en North South Publishing, die samen het tienertijdschrift Sugar uitgeven, om een website te creëren voor Britse tieners. Op die website zullen de bezoekers on line aankopen kunnen doen.

,,Er zal een enorme stijging ontstaan in de elektronische detailhandel die op tieners is gericht'', voorspelt hij. ,,Wij gaan een revolutie zien in de manier waarop tieners geld uitgeven.''

Er zijn pakweg drie betaalsystemen die klaar staan om de aandacht te trekken van de wereldwijde tienermarkt: vooruitbetaalde kaarten, debetkaarten en on line rekeningen. Elk systeem heeft zijn enthousiaste aanhangers.

Eric Freeman, voorzitter van Cybermoola.com in San Francisco, gelooft dat het systeem van vooruitbetaalde kaarten die door zijn bedrijf worden geleverd, op het punt staat om de relaties van de tieners met het Internet te veranderen.

Bezoekers krijgen, na registratie bij Cybermoola.com, een bankrekeningnummer en een wachtwoord. Ze kunnen hun rekeningen financieren en aanvullen met een cheque of een debetkaart, maar het bedrijf zegt dat vooruitbetaalde shoppingkaarten, ten bedrage van 20 tot 500 dollar, beschikbaar zullen zijn om tegen juni aankopen te doen bij handelsketens. Dat maakt het gemakkelijker voor kinderen om hun eigen geld te gebruiken om on line te shoppen bij de deelnemende sites.

,,Je moet een kredietkaart hebben om iets op het web te kopen. Dat verhindert de tieners bijna helemaal om op het Internet geld uit te geven, en ze zijn de snelstgroeiende bevolkingsgroep van internetgebruikers'', zegt Freeman.

,,Vooruitbetaalde kaarten zijn een heel goede oplossing. In feite verwacht ik dat dergelijke kaarten de e-commerce zullen openstellen voor een hele reeks andere groepen die geen kredietkaarten hebben, of die niet vertrouwd zijn met het gebruik ervan on line.''

William Scheurer is algemeen directeur van Pocketcard in Illinois, een bedrijf dat jongeren Visa-kaarten aanbiedt met een door de ouders vooruitbetaalde limiet. Hij gelooft dat de toekomst bij debetkaarten ligt die door de ouders worden beheerd.

,,Plastic is het geld van de nieuwe economie. Tieners en kinderen hebben daar recht op'', zegt hij.

,,Visa-kaarten zijn een betere optie dan vooruitbetaalde kaarten. Je kan er overal mee betalen, in tegenstelling tot vooruitbetaalde kaarten die je slechts kan gebruiken bij deelnemende on line-handelaars''.

Providers van on line-rekeningen zoals Rocketcash.com en Doughnet.com in San Francisco, zijn er ook van overtuigd dat de toekomst van tienershopping bij hun systeem ligt.

Doughnet.com richt zich op tieners tussen 13 en 18 jaar en stelt hen in staat een bankrekening te openen, on line te shoppen, aan liefdadigheidsinstellingen te schenken en over beleggingen te leren.

Kinderen en ouders kunnen via de internetbank USAbancshares.com gezamenlijke rekeningen openen voor uitgaven op het Internet. De ouders krijgen een rekeningnummer waarmee ze de rekening van hun kind kunnen volgen, geld kunnen storten en parameters vastleggen. Zo kunnen ze de aankopen van hun kind beperken tot specifieke on line-handelaars.

,,Momenteel bestaan er enkele oplossingen voor tieners, maar de kredietkaart van de ouders is nog steeds het betaalmiddel van het web'', zegt Ginger Thomson, algemeen directeur en medeoprichter van Doughnet.com.

Michael Wood van Teenage Research Unlimited , waarschuwt dat het gebrek aan kredietkaarten niet het enige is wat de on line uitgaven van tieners blokkeert.

Het web kan de sociale ervaring van het shoppen volgens hem niet nabootsen. ,,Ze willen onmiddellijk voldoening -- en vaak kan het Internet dat niet geven'', zegt hij.