Li Ka-Shing is al jaren de onbetwiste economische tycoon van Hongkong, maar sinds vorige week dingt zijn 33-jarige zoon Richard Li mee naar die titel. Met het bod van zijn nog geen jaar oude internetbedrijf Pacific Century Cyberworks op Hongkong Telecom heeft Richard Li de voormalige Britse kroonkolonie in een internetgekte gestort. Tegelijk zette hij zijn vader voor het eerst in de schaduw.

Het aandeel van Pacific Century Cyberworks is sinds het bod omhoog geschoten. Deze week werd de kaap van 26 Hongkong-dollar gerond. Amper een jaar geleden, toen Richard Li zijn Tricomholding omvormde tot een internetgroep, noteerde het aandeel amper op 15 Hongkong-dollarcent.

Dat Richard Li met zijn bod op Hongkong Telecom -- 181,4 miljard frank omzet en 1.746,5 miljard frank beurswaarde -- de gevestigde orde op zijn kop heeft gezet, is nog zacht uitgedrukt. De muis heeft de olifanten doen schrikken. De beleggers in Hongkong hebben alvast partij gekozen: Richard Li is het lieverdje van de internet-believers.

Met zijn 432 werknemers, zijn omzet van 1,5 miljard frank en zijn beurswaarde van 1.266,6 miljard frank heeft Pacific Century Cyberworks op 11 februari de strijd aangeboden met Singapore Telecom (SingTel). Dat had veertien dagen voordien meegedeeld dat het geïnteresseerd is in een belang van 54 procent in Hongkong Telecom. SingTel -- aandeelhouder van Belgacom -- telt 12.637 werknemers, haalt een omzet van 122 miljard frank en heeft een beurswaarde van 1.044,5 miljard frank.

Het bod op Hongkong Telecom is niet het eerste sterke staaltje van Richard Li, een informatica-ingenieur die zijn opleiding in de Verenigde Staten kreeg. Hij heeft een neus voor deals met een forse meerwaarde. Van mensen die dicht bij Richard Li staan, vernam The Economist dat hij gedreven wordt door de drang om te bewijzen dat hij zijn vader niet nodig heeft om een imperium uit te bouwen.

In 1991 stampte hij als 24-jarige Star TV uit de grond. Een televisiebedrijf dat mee de fundamenten legde voor satelliet-tv in Azië. Vier jaar later verkocht hij alles aan de News Corporation van mediatycoon Rupert Murdoch.

Vorig jaar begon hij aan een tweede verovering van Azië. Met Pacific Century Cyberworks nam hij zich voor om door het gebruik van de satelliet en breedbandkabels de Aziaten op een grootschalige manier te leren internetten. Vandaag is Cyberworks al het op twee na grootste internetbedrijf in Azië.

Het bod op Hongkong Telecom past in het groeiplaatje. Dit telecombedrijf telt drie miljoen vaste lijnklanten -- of een op twee telefoonklanten in Hongkong -- en 700.000 internetklanten. Het controleert drie mobilofoniebedrijven, heeft een belang van 15 procent in de tweede mobilofoonaanbieder in Singapore en zit verder in een joint venture met Star TV, het eerste kind van Richard Li. Verder is 80 procent van de Hongkong-Chinezen aangesloten op breedbandlijnen.

Hoe Richard Li de overname gaat betalen, weet niemand. Via een supersnelle kapitaalverhoging incasseerde hij al 40 miljard frank, maar dat is nog maar klein bier vergeleken met het prijskaartje dat op Hongkong Telecom plakt. Dat zou 160 miljard frank vermelden. De snel aanzwellende beurswaarde van Pacific Century Cyberworks brengt evenmin soelaas in onderhandelingen, want het Britse Cable & Wireless, de huidige meerderheidsaandeelhouder van Hongkong Telecom, wil niet weten van een aandelenruil.

Algemeen wordt aangenomen dat Richard Li een consortium wil vormen voor de overnamepoging. En dan valt in de geruchtenstroom al snel de naam van Richards' vader. Met zijn gediversifeerde conglomeraat Hutchinson Whampoa is Li Ka-Shing vandaag de grootste aandeelhouder in Mannesmann en binnenkort, na de fusie met Vodafone Airtouch, een van de grootste aandeelhouders in de Amerikaans-Europese telecomgigant Vodafone.

  • Deze rubriek belicht dagelijks een bedrijf dat in het nieuws staat.
  • U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

    Lees gratis ›

    Geen betaalgegevens nodig