BRUSSEL -- Het wordt voor (jonge) bedrijven moeilijker om naar de beurs te gaan. De fiscus probeert via achterdeurtjes de meerwaarden die bij een beursgang tot uitdrukking komen, te belasten. Artwork Systems ontving al een vordering van 2,3 miljard frank.

Artwork Systems bracht in 1996 zijn twee operationele vennootschappen samen in een nieuwe holding met het oog op een beursgang. De holding kocht de aandelen van de operationele dochter(s) tegen boekwaarde. Bij de beursgang bleek Artwork Systems veel meer waard te zijn. De fiscus belast nu dit verschil en vordert (inclusief 10 procent boete) 2,3 miljard frank van Artwork Systems.

Zowel de fiscale specialisten van Loeff Claeys Verbeke (LCV), De Bandt Van Hecke Lagae en accountant Ernst & Young zeggen dat de eis geen wettelijke basis heeft. De Gentse fiscus baseert zich op een begrip uit de personenbelasting (voordeel van alle aard) om de vordering te staven en legt de eigen interpretatienormen van de belastingdiensten naast zich neer.

,,Bijzonder ongewoon en verrassend'', zegt Axel Haelterman, fiscaal specialist van LCV. ,,Zoals zo vaak gebeurt in België, oordeelt de fiscus dat op iets belastingen betaald moeten worden, en zoekt men vervolgens argumenten'', stelt Haelterman vast. Concreet bekijkt de fiscus de overdracht van aandelen met argusogen, ook al kent België geen belasting op meerwaarden.

,,Het is een Catch 22 -situatie. Als het individu tegen een hoge prijs verkoopt aan een firma, wordt hij belast. Is de verkoopprijs laag, dan wordt de firma belast.'' Artwork Systems dreigt met juridisch verhaal -- desnoods tot in Cassatie -- maar dat kan jaren aanslepen. De gewestelijke belastinginspectie heeft tot april 2001 tijd om het bezwaarschrift te behandelen, pas dan treedt de (nieuwe) fiscale rechtbank in werking.

De verwachting is dat bedrijven die in een gelijkaardige situatie zitten, ook bezoek van de fiscus kunnen krijgen. ,,Ik heb al vier controversiële belastinggolven meegemaakt waar iedereen het erover eens was dat de vordering onterecht was. Het lijkt hier dus niet om één enkele testcase te gaan'', meent Haelterman. De meeste Belgische bedrijven die sinds eind 1996 naar de beurs trokken, hebben eerst hun structuur aangepast om een groepsentiteit te creëren. Vooral jonge technologiebedrijven lijken kwetsbaar voor een vordering. ,,Deze opstelling maakt beursintroducties moeilijker. Dit is niet in het belang van de beurs van Brussel'', luidde het gisteren bij Artwork Systems. Het bedrijf gaat geen provisie aanleggen voor de betwisting.