Sinds de herfst van 1999 gaat het de baggersector voor de wind. Maar op de beursvloer was daar tot voor kort niet veel van te merken omdat beursgenoteerde baggeraars zeer schaars zijn. Vandaar dat het koersverloop van het Nederlandse Boskalis -- het grootste baggerbedrijf ter wereld -- de enige echte barometer is voor deze industrietak. En die barometer is sinds medio december fors gestegen.

In een maand tijd werd een koerswinst geboekt van circa 45 procent. Een echte opstoot voor een aandeel dat de jongste jaren op en neer golfde tussen 16 en 18 gulden.

De stijgende koers komt er overigens na een sterke prestatie over heel 1999. Tot tweemaal toe werd de winstverwachting van Boskalis voor 1999 naar boven bijgestuurd. In mei was al sprake van 15 procent meer nettowinst, eind december werd de prognose opgetrokken tot 20 procent. In 1998 bedroeg de nettowinst 103,4 miljoen gulden.

Boskalis werd begin jaren tachtig omgevormd tot een puur baggerbedrijf. Het ging toen om het plan van de laatste kans. Boskalis ontdeed zich via een sterfhuisconstructie van een reeks zwaar verlieslatende divisies.

Voor de echte groeijaren was het niettemin wachten tot de jaren negentig. Het laatste decennium van vorige eeuw verdrievoudigde Boskalis zijn omzet. In 1998 bedroeg het omzetcijfer 1,7 miljard gulden (31,6 miljard frank).

De aanpak van het Nederlandse baggerbedrijf: sterk staan op de thuismarkten en groter worden door overnemingen. En daarbij hechtte Boskalis heel veel belang aan de uitbouw van een sterke positie in Europa. Zo slaagde de Nederlandse baggergroep erin de grote Vlaamse concurrenten -- de combinatie Dredging-Decloedt en Jan De Nul -- op de Europese baggermarkt in de schaduw te zetten.

Begin januari kondigde Boskalis nog aan dat het de baggerafdeling (80 werknemers en 15 miljoen euro omzet) van een Zweeds bouwbedrijf overneemt. In april 1999 verwierf het ook de controle van een Nederlandse bedrijf, gespecialiseerd in het leggen van energie- en telecomkabel op de zeebodem.

Boskalis telt nu bijna 3.200 werknemers en heeft een vloot van 300 vaartuigen. De grote orders van het voorbije anderhalf jaar zijn de havenuitbreiding van Port Said in Egypte (samen met onder meer Jan De Nul), een landwinningsproject in het Argentijnse Rosario en het reusachtig landwinningsproject Jurong Town in Singapore (samen met onder meer Dredging International).