ANTWERPEN -- Auto's Cardoen bergt de plannen om in het voorjaar naar de beurs te gaan, voorlopig op. Maar dat betekent niet dat de ambities worden teruggeschroefd. De grootste vrije importeur van auto's in ons land wil tegen 2002 vier verkooppunten bovenop de vijf bestaande hebben in België.

Die datum van 2002 is niet toevallig gekozen. Dan vervalt mogelijk de zogeheten groepsuitzondering, die autoconstructeurs toelaat hun auto's via een exclusief netwerk van invoerders en dealers te verkopen. Wat de Europese Commissie precies zal beslissen na 2002 is voorlopig nog onduidelijk. Cardoen, de luis in de pels van de officiële dealers, wil zeker spelen en tegen dan een onaantastbare positie verworven hebben op de Belgische markt.

De nieuwe autowinkels in Kortrijk-Roeselare, Brussel, Hasselt en Namen had Cardoen gehoopt te kunnen financieren met het half miljard dat hij op de beurs wilde ophalen. Maar de banken die de beursgang voorbereidden, hebben Cardoen afgeraden naar de beurs te trekken. ,,Het klimaat is niet gunstig voor een relatieve kleine introductie van een bedrijf in een traditionele sector'', zei afgevaardigd bestuurder Karel Cardoen gisteren op een persconferentie. ,,Misschien verandert dat als we auto's verkopen via het Internet'', voegde hij er half schertsend, half gemeend aan toe.

Op dit moment biedt Cardoen op het Internet niks meer dan in zijn vijf autowinkels.

Internet is een ondersteuning van de winkelactiviteiten. Allicht wordt het straks meer. ,,Internet is voor ons, autoverkopers, op dit moment nog een onbekende, maar het kan wel degelijk een bedreiging vormen als we niets doen'', aldus Cardoen. ,,De tussenhandel kan verdwijnen en de grotere prijstransparantie kan de concurrentie nog aanwakkeren.''

Voorlopig is het nog Cardoen die de bedreiging vormt voor de klassieke autodealer, die gebonden is aan één merk in een bepaalde regio. Bij Cardoen vind je nieuwe en jonge tweedhandswagens van de meest courante merken, tegen de laagste prijzen.

,,In een volledig vrije automarkt kan er gemiddeld 25 procent van de catalogusprijs af. Vergeet niet dat de catalogusprijs nu grosso modo voor 60 procent productie is, 10 procent marketing en telkens 15 procent voor de importeur en voor de dealer. Elk merk heeft nu een eigen, duur dealernetwerk. In een volledig vrije markt kunnen autowinkels voor een fractie van die prijs honderden modellen van verschillende merken aanbieden'', zegt Cardoen.

Prijs is één ding, service een ander. Veel mensen staan huiverachtig om een auto te kopen buiten de vertrouwde dealer om. Parallelle import en een groot aanbod van zo goed als nieuwe tweedehandswagens doen al gauw denken aan louche praktijken. Daarom leverde Cardoen grote inspanningen om een betrouwbaar imago te verwerven, met onder meer het Test-Aankoop-certificaat voor tweedehandswagens en drie jaar garantie op nieuwe auto's. Met succes zo te zien. De omzet steeg vorig jaar met een kwart tot 3 miljard frank, bij een verkoop van 6.897 auto's (+ 1.500 tegenover 1998).

Blijkbaar kan Cardoen best leven met de bestaande groepsuitzondering. ,,Ik weet inderdaad zelf niet goed welke beslissing van de Europese Commissie voor ons de beste zou zijn'', bekent hij. Een volledige opening van de automarkt vanaf 2002 zou het leven van Cardoen gemakkelijker maken, maar dreigt concurrerende multimerkenwinkels aan te trekken. Bij een verlenging van de groepsuitzondering blijft Cardoen een buitenbeentje, maar hebben nieuwkomers het moeilijk om het aanbod van Cardoen te evenaren.

  • www.cardoen.be