BRUSSEL -- Meer dan 100.000 mensen bellen mobiel via het Orange-netwerk. Dat zijn er bijna 30.000 meer dan vooropgesteld voor het jaar 1999, zegt KPN Orange, de derde mobiele operator in België.

Na een geslaagd eerste jaar in België, aast Orange voor 2000 op een marktaandeel van 12 percent. Aan het einde van het jaar 2002 wil het bedrijf uit de rode cijfers raken.

,,De toekomst begint op 1 april'', liet KPN Orange de consument begin vorig jaar wat voorbarig weten. De valse start in de lente van 1999 is inmiddels ruimschoots goedgemaakt. Gisteren maakte de derde mobiele operator van België de balans op van zijn eerste operationele jaar in België.

KPN Orange telde dinsdag 101.004 klanten. Voor die klanten kan Orange een bedekking garanderen van 92 percent. En met de tevredenheid over de dienstverlening zou het goed zitten. Bovendien wijst eigen onderzoek uit dat 80 percent van de mensen die eraan denken te veranderen van operator, een uitgesproken voorkeur hebben voor Orange. Dat is, samengebald, wat Orange aan het publiek kwijt wou.

De opmerkelijke verkoopcijfers werden vooral gehaald in een uitzonderlijk goede eindejaarsperiode. Vorig jaar was een cijfer van 73.000 klanten vooropgesteld. Dat Orange zijn eerste operationele jaar met 30.000 klanten onderschatte, heeft het bijna uitsluitend te danken aan een agressieve reclamecampagne en een gedurfde prijspolitiek.

Dat het enkel jongere, ,,goedkopere'' klanten zou aantrekken -- de zogeheten low end van de markt -- wil men bij Orange niet gezegd hebben. Het profiel van de Orange-klant zou er niet veel anders uitzien dan dat bij de concurrenten. De verhouding tussen voorafbetaalde telefoonkaarten en vaste abonnementen verloopt met 70 percent in het voordeel van de lucratieve abonnementen.

Gsm's aan de man brengen lijkt een bezigheid die elk bedrijf dat erbij betrokken is, blij maakt. Eerder deze maand maakte ook Belgacom-dochter Proximus recordresultaten bekend. En eerste uitdager Mobistar liet aan het einde van vorig jaar hoopvolle resultaten uitschijnen.

Of de gsm-business voor iedereen ook een winstgevende bezigheid is, zal binnenkort blijken. De overheidslicentie om een gsm-netwerk in België op te starten kost 8 miljard frank en de ongemeen felle concurrentie kost handenvol reclamegeld. Mobistar liet eerder weten dat het break-even wil zijn tegen het einde van dit jaar. Orange stelt 2002 voorop als deadline om uit de rode cijfers te raken.

Daarvoor wil het zijn marktaandeel opdrijven. Zijn de 100.000 klanten vandaag goed voor amper 3,2 procent van de totale markt, dan mikt Orange voor volgend jaar op een marktaandeel van 12 procent. Orange liet niet in zijn kaarten kijken over hoe het dat wil bereiken. ,,De aandeelhouders vragen discretie'', heette het.

De wat achterop hinkende penetratiegraad van gsm's in België -- bij concurrent Proximus een reden voor teleurstelling -- is bij Orange een bron van vreugde. ,,België is haast hekkensluiter in mobiel Europa. Maar het is beter het potentieel voor je te hebben, dan achter je. Voor Orange is dat goed nieuws'', zei afgevaardigd bestuurder Jean-Claude Vandenbosch.