ANTWERPEN -- De Antwerpse Katoen Natie investeert 10 miljard frank (248 miljoen euro) in een ,,hoogtechnologisch semi-industrieel dienstenpark'' op de Antwerpse linker Scheldeoever. Topman Fernand Huts schat dat het project duizend extra jobs voor vooral laaggeschoolden oplevert.

Katoen Natie kocht in de Waaslandhaven 105 hectare grotendeels braakliggende industrieterreinen van het Franse Rhodia, de vroegere chemiepoot van Rhône-Poulenc. Hoeveel de Antwerpse logistieke groep daarvoor neertelde werd niet bekendgemaakt.

Katoen Natie bevestigde gisteren het bericht van De Financieel-Economische Tijd dat de groep het terrein wil ombouwen tot een semi-industrieel dienstenpark. De groep Huts ziet heel veel toekomst in het mengen en verpakken van chemische producten voor rekening van chemieconcerns, assemblage van auto-onderdelen en consumentengoederen.

Streefdoel is om meteen 800 miljoen te investeren in magazijnen, silo en de uitrusting van het terrein. Op vijf jaar tijd plant Katoen Natie een investering van 10 miljard frank die tussen de 750 en 1.000 extra arbeidsplaatsen moet opleveren. Katoen Natie beschikt op de linker Scheldeoever aan het Vrasenedok al over een logistiek park waar vooral het accent ligt op de verpakking van chemische producten. Her en der in de Antwerpse haven -- onder meer op de terreinen van Solvay, General Motors, en Total Fina -- is Katoen Natie actief als verpakker, distributeur en assembleerder.

Volgens Fernand Huts moet snel werk gemaakt worden van de uitbouw van het jongste project in de Waaslandhaven. Eind dit jaar moet het dienstenpark al operationeel zijn. Hij legt het accent op de hoogtechnologische aanpak. Volgens Huts heeft zijn bedrijvengroep sinds enkele maanden de kennis in huis voor een technologiesprong. De groep Huts nam enkele maanden geleden het engineeringbedrijf J-Tech over.

Hij beschouwt de Antwerpse investering overigens als een pilootproject. De ambitie van Fernand Huts is om het Antwerpse voorbeeld te kopiëren in het buitenland. De investering illustreert nog maar eens de snelle gedaanteverwisseling die Katoen Natie ondergaat. Van een echt havenbedrijf dat vooral stukgoed en containers laadt en lost, evolueerde het tot een semi-industriële groep met activiteiten in Europa, Amerika en Azië.