,,Minstens Europa'', is hij ons voor wanneer we nog maar eventjes vragen naar zijn ambities. Met zijn grafische groep heeft hij zonet een intentie-akkoord getekend voor een alliantie met Roularta Media Groep en Mercator Press om ,,de groeiende internationalisering van de drukkerijmarkt aan te kunnen''. Ook in de internetpoot Cobra wordt fors geïnvesteerd om op Europese schaal te kunnen werken. Peter Baert is als voorzitter van de raad van bestuur van het mediabedrijf Concentra én als voorzitter van de internetbeveiliger Ubizen een van de zeldzame Belgen die ,,oude'' én ,,nieuwe media'' zo innig omarmt. ,,Toen we met internetinvesteringen begonnen en ik met bètaversies aan het klungelen was, dacht iedereen dat we rare druiven waren. Andere mediagroepen bekeken ons meewarig, maar nu kan niemand onze digitale voorsprong nog afpakken.''

Toen Baert (41) als vierde generatie in de jaren tachtig de fakkel overnam van zijn ouders bij uitgeverij Concentra, was Concentra nog synoniem voor Het Belangske . Terwijl de holding in 1992 goed was voor 2,5 miljard frank omzet en 482 medewerkers, komen de krantenactiviteiten en drukactiviteiten samen in '99 uit op 8 miljard frank. Maar die activiteiten verbleken bij de snelle groei van de derde poot van het bedrijf: elektronische activiteiten. De participatie van 29 % in internetbeveiliger Ubizen alleen al is tegen de huidige beurskoers meer dan 7 miljard frank waard. Bij de aankondiging van de nieuw opgerichte joint venture Ubimedia, die bedrijven zal groeperen die internettechnologie leveren, treedt Baert voor het eerst naar buiten.

-- Er wordt meer dan een half miljard frank geïnvesteerd in Ubimedia. Ziet u de elektronische activiteiten uitgroeien tot de belangrijkste poot van Concentra?

Het is een hardnekkig misverstand dat nieuwe media het roer gaan overnemen van de traditionele media. Kijk naar de fusie AOL-Time Warner: de kern van de zaak is daar niet dat AOL Time Warner overneemt, maar dat er een versmelting komt van off line en on line activiteiten in één mediabedrijf. De brick & morter activiteiten vinden een digitaal forum, en de elektronische bedrijven zien dat ook zij traditionele media nodig hebben. Dat is wat Concentra ook doet: een én-én-model hanteren, geen of-of. Niet om synergieën te creëren. Want synergieën, dat wil zeggen: hoe bespaar je kosten. Wij combineren activiteiten om sterker in de markt te staan en nieuwe markten te kunnen bereiken.

Enerzijds gaan we in Ubimedia alle technologieën die digitaal ondernemen mogelijk maken, onderbrengen. We stoppen er samen met Ubizen een half miljard frank startkapitaal in, dat geeft al een idee van de ambities die we hebben. Die startbedrijven hebben nu veel cash nodig om snel te kunnen doorgroeien. Maar dat wil niet zeggen dat ik de andere twee poten van het bedrijf minder belangrijk zou gaan vinden, al gaat het daar om andere businessmodellen. Kranten uitgeven is een mature markt, de groei is daar anders. Bij de grafische activiteiten ook. Vandaar dat we kiezen voor overnames of allianties.

-- U kan nu lokale inhoud, die u onder meer met uw regionale kranten maakt, op het Net gaan exploiteren.

Dat is het model dat veel mediabedrijven nog hanteren, ik niet. Niemand wil nog betalen voor nieuws op het Net. En de uitgevers kunnen dat jammer vinden, maar dat zal niet veranderen. Je moet het model van kranten uitgeven niet willen toepassen op het Internet. Vergelijk het met een koetsenmaker toen de auto opkwam. Die kon zeggen: we zitten in de koetsenbusiness. Of: we zitten in de transportbusiness. Als hij voor dat tweede koos, maakte hij misschien een kans. Dat is vandaag met uitgeven net zo. Alleen gaat het nu veel sneller en moet je al heel vlug inspelen op nieuwe modellen. Veel mediabedrijven hebben de boot gemist en zijn nu bereid veel geld op tafel te leggen om alsnog in digitale activiteiten te investeren. Maar de voorsprong die we hebben opgebouwd, geven we niet meer af.

Het gaat niet alleen over geld: medewerkers zijn maar bereid om in nieuwe activiteiten te komen werken als je al iets bewezen hebt. De flessenhals voor nieuwe activiteiten is het aantrekken van de juiste brains, niet het geld. Met een chequeboek zwaaien volstaat niet. Ubizen heeft een enorme aantrekkingskracht voor beloftevolle jonge medewerkers. Die appeal straalt ook af op onze nieuwe start-ups.

-- Waar moet Ubimedia dit jaar uitkomen?

Qua omzet of resultaat durf ik echt geen voorspelling doen. De bedrijven die Ubimedia nu in portefeuille heeft, opereren in markten die groeiratio's van 500 tot 700 procent hebben. Dus als je niet groeit aan 600 procent per jaar, ben je achter op de markt! (lacht) Neem nu MineVision. Daar werken nu nog maar drie mensen. Maar verschillende van onze klanten, Neckermann, Mercedes... ontdekken nu de mogelijkheden van datamining (het ontdekken van correlaties via mathematische technieken in heel complexe databanken, red.). Dat is een enorm potentieel. Of HostIT. Dat is gestart als host-bedrijf (een bedrijf dat optreedt als ,,gastheerserver'' voor websites van klanten en die, anders dan andere internettoegangsleveranciers, rechtstreeks aansluit op de netwerken van Telenet, Belgacom, KPN, enz. red.). Maar vandaag is hun ASP-technologie klaar (een nieuwe internettechnologie die snel opgang maakt). Ook dat is een enorme markt. In elk geval richten we ons niet tot de Benelux, maar minstens tot de Europese markt.

-- Door u op Europa te richten krijgt u ook met heel andere concurrenten te maken. In Nederland bijvoorbeeld staan de internettechnologiebedrijven toch een stuk verder.

Dat klopt. Maar je hebt geen andere keuze: als je in nieuwe technologieën wil investeren, dan moet je wel snel en groot gaan, want de concurrenten gaan ook verschrikkelijk snel. Een flink deel van de klanten van Ubizen is al Europees en die willen we ook op andere markten gaan bedienen.

-- Voor de grafische activiteiten kiest u voor een alliantie met Mercator en Roularta. Waarom? Had u niet liever zelfstandig doorgegroeid? De fusie is geïnspireerd op de snelle consolidatiebeweging in de drukkerijsector in Europa. Het is een zeer kapitaalintensieve sector waarin alleen de groten zullen overleven. Binnen de alliantie die we gaan vormen, hebben Roularta, Mercator en wij een gelijk aandeel. We treden dus op als gelijke partners. Alleen zouden we niet zo kunnen groeien. En internationale groei is een voorwaarde om te kunnen overleven in de drukkerijsector.

-- Ziet u voor de krantenactiviteiten nog een groei? Bij het 'Belang van Limburg' zit u in de eigen provincie toch tegen een plafond aan. 'Gazet van Antwerpen' heeft zich volledig op de Antwerpse provincie teruggeplooid.

Als ik niet geïnteresseerd zou zijn in groei, mocht ik de winkel wel sluiten. We hebben de Gazet opnieuw een eigen gezicht gegeven. Voor het eerst sinds decennia is de verkoop weer gestegen. Dat toont aan dat we op de goede weg zijn. Bijna één op twee kranten die in de Antwerpse provincie verkocht wordt, is Gazet van Antwerpen . We hebben de zware overname van de Vlijt (uitgever van de Gazet van Antwerpen, red.), eindelijk verteerd en zullen in 1999 voor de kranten uitkomen op ongeveer 5,5 miljard frank omzet. Ik durf nog niet zeggen of we netto uiteindelijk winst gaan maken, maar we zitten alleszins ruim boven budget.

-- U bent samen met Roularta en Rossel (Le Soir) een van de partners in Metro , de gratis krant die u gaat uitgeven en in de treinstations wil gaan verdelen. Vreest u met de uitgave van een gratis krant geen kannibalisme op uw huidige krantentitels?

Dat project is nog in volle ontwikkeling, dus veel kan ik daar nog niet over zeggen. Maar kannibalisme? Ja en nee. In het buitenland hebben gratis kranten al hun plaats bewezen. Dus is daar ook bij ons plaats voor. Dan kunnen wij beter zelf die plaats innemen dan die door een buitenlandse uitgever of iemand anders te laten invullen. Als er al kannibalisme is, sta ik liever zelf aan het roer.

-- De aandelen van Concentra Holding zitten nu nog voor honderd procent in familiehanden. Is het de bedoeling om via de waardecreatie die u nu in de eerste plaats met uw internetportefeuille opbouwt, nadien met Concentra naar de beurs te stappen?

Zeg nooit ,,nooit'', maar dat ligt nu niet ter tafel. Ik zie eerder aparte deelnemingen naar de beurs gaan. Ik heb met de familie een zeer flexibele aandeelhouder die het lange termijnperspectief voor ogen houdt.

-- Maar is het toch niet moeilijk om uw familiale aandeelhouders te overtuigen om in technologiesectoren met hoog risico te gaan investeren?

Dat is niet moeilijker dan bij een andere aandeelhouder. Wat telt is dat ze in de lange termijn geïnteresseerd zijn.