BRUSSEL -- De reumaremmer Enbrel heeft sinds gisteren een onverwachte bijwerking. De veelbelovende toekomst van dat biologisch geneesmiddel voor de bestrijding van chronische reuma heeft tot de grootste overname in de biotechnologiesector geleid. Het grootste biotechbedrijf Amgen neemt Enbrel-producent Immunex over. De deal is 16 miljard dollar (17,74 miljard euro) waard.

Eind vorige week waren er al heel hardnekkige geruchten dat zo'n operatie in de steigers stond. De koers van het op de Amerikaanse technologiebeurs Nasdaq genoteerde Amgen verloor in enkele dagen tijd 13 procent omdat de beleggers vreesden dat de veelbelovende omzetvooruitzichten zou worden verrekend in de overnameprijs.

De omzet voor Enbrel zou dit jaar uitkomen op 750 miljoen dollar, maar tegen 2005 zou dat tussen 3 en 4 miljard dollar zijn. Enbrel behoort tot de nieuwe generatie van biologische geneesmiddelen voor de bestrijding van chronische gewrichtspijnen (artritis). Een andere voorbeeld is Remicade van de Johnson & Johnson-dochter Centocor.

Deze nieuwe biotechnologische geneesmiddelen zijn tegelijk pijnstiller en reumaremmer. Ze remmen vooral ontstekingen af die leiden tot artritis. Het middel is niet goedkoop. Een behandeling -- injecties -- kost jaarlijks minstens 480.000 frank. In België, waar zo'n 2.000 á 2.500 mensen lijden aan chronische artritis, is het middel voorlopig niet verkrijgbaar tegen terugbetalingstarief. De aanvraag dateert al van maart 2000.

De beloftevolle toekomst voor Enbrel volstond echter niet om Immunex te behoeden voor een overname. Het farmabedrijf was kwetsbaar geworden nadat het af te rekenen had gekregen met enkele tegenslagen in het onderzoek naar en de ontwikkeling van andere biotechnologische geneesmiddelen. Bovendien slaagde Immunex er de voorbije maanden niet in om aan de sterk stijgende vraag naar het middel tegemoet te komen.

Immunex -- eveneens op de Nasdaq genoteerd -- was bovendien een grote concurrent van Amgen. Het grootste biotechbedrijf, dat vooral bekend is als de ontwikkelaar van epogen, heeft de voorbije jaren ook een reumaremmer ontwikkeld, maar Enbrel heeft ondertussen al een grote naambekendheid verworven bij de patiënten.

Amgen biedt nu 29,15 dollar per Immunex-aandeel. Dat is 14 procent meer dan de slotkoers van vrijdag. Amgen betaalt het grootste gedeelte wel met aandelen. Immunex-aandeelhouders krijgen 15 procent in cash en de rest in Amgen-aandelen. American Home Products, de grootste aandeelhouder van Immunex -- met een belang van 41 procent -- heeft al ingestemd met de overname.

Na de koersval van Amgen van verleden week bleken de beleggers gisteren iets positiever aan te kijken tegen de overname. In de beginuren won het aandeel 1,23 procent tot 56,72 dollar. De koers van Immunex steeg met 9,29 procent tot 28 dollar.

Amgen verwacht dat Immunex vanaf 2004 een winstbijdrage levert. Door de versmelting kan in 2003 200 miljoen dollar en in 2004 250 miljoen dollar worden bespaard.